神祕 STEVE 不是極光,而是全新天體光學現象

作者 | 發布日期 2018 年 08 月 23 日 11:20 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

今年 3 月,科學家宣布一種色調呈現典雅紫的新型極光「STEVE」,出現在比傳統極光更低緯度的地區。但來自加拿大卡爾加里大學的新研究卻指出,STEVE 形成機制和傳統極光完全不同,表明它不是極光,而是某種未知的光學現象。



對生活在北方國家的觀星者和攝影師來說,紫極光已是他們幾十年來相當熟悉的夜晚景象,但直到 2016 年因一群極光攝影師經營的 Facebook 粉絲專頁 Alberta Aurora Chasers 有成,方引起科學家廣泛關注。今年 3 月發表在《Science Advances》期刊的研究,科學家正式將此現象命名為 STEVE(Strong Thermal Emission Velocity Enhancement),並認定其為新型極光。

(Source:NASA

與傳統呈現綠色、藍色或紅色的北極光相比,STEVE 顏色白紫相雜如一條優美緞帶,且帶有幾乎垂直於地面的綠色柵欄光結構;和傳統波浪狀極光不同,STEVE 看起來更像斜上插入夜空,範圍跨越上千公里;此外,傳統極光帶範圍約在緯度 60~80 度之間(地球磁極附近),但 STEVE 出現在更低緯度區域。還有,只要觀看條件合適,幾乎每天晚上都能看到極光,但 STEVE 每年只能遇見幾次。

(Source:Ryan Sault / 美國地球物理聯盟

科學家意識到兩者身分不太一樣,但不確定 STEVE 的產生機制,加拿大卡爾加里大學(University of Calgary)太空物理學家 Bea Gallardo-Lacourt 領導的團隊因此決定分析 2008 年 3 月發生的 STEVE 事件。

研究人員檢查在同一時間經過 STEVE 上方的美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)繞極軌道環境衛星(Polar Orbiting Environmental Satellite 17,POES-17)數據,該衛星配備的儀器可以測量沉降到電離層中的帶電粒子。研究結果表明,當時並沒有觀察到任何高能電子沉降(precipitation),顯然 STEVE 由完全異於極光的機制產生,乃一種全新光學現象。

科學家尚不清楚究竟是何機制驅動 STEVE 產生,團隊暫時認定 STEVE 是種霞光(sky glow),論文發表在美國地球物理聯盟(American Geophysical Union,AGU)旗下期刊《地球物理研究快報》。

(首圖來源:NASA

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