NASA 探測器押對寶,在近地小行星貝努表面確認發現水

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 12 日 13:44 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

從近地小行星身上找到水是天文學家們的終極夢想,而現在看來,美國太空總署(NASA)押對寶了:專門派去探索近地小行星 101955(貝努,Bennu)的歐塞瑞斯號已確認,在小行星 101955 的礦物中檢測到羥基分子,表明該小行星可能來自另一顆含有液態水的母小行星。我們離揭露早期太陽系祕密的日子又更進一步了。



小行星 101955 於 1999 年被發現,直徑僅 487 公尺,重約 7,300 萬公噸,列在哨兵系統中巴勒莫撞擊危險指數第三級,是有可能撞擊地球的高危小天體。

為更加了解小行星特質,NASA 從太陽系約 50 萬顆小行星中選出貝努,派出新疆界計畫的歐塞瑞斯號(OSIRIS-REx,全名:Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer)前往小行星進行研究與採樣返回任務,這艘探測器於 2016 年 9 月 8 日發射,2019 年 12 月 3 日飛抵貝努。

而小行星 101955 在命名活動中得名貝努,原因就是歐塞瑞斯號的外型很像埃及神話中的不死鳥「貝努鳥」。

開心的是,歐塞瑞斯號 3 日才剛抵達貝努,10 日就傳出大好消息:其攜帶的可見光與紅外線光譜儀(OVIRS)與熱輻射光譜儀(OTES)數據分析表明,這顆太空岩石表面的黏土礦物(clay mineral)中富含羥基(hydroxyl group,也稱氫氧基,註)物質,表明它過去可能存在液態水、或踢出它的母小行星含有水。

這顆小行星表面並沒有液態水,但光譜儀探測到的化學特徵讓研究人員假設,貝努可能在 8~10 億年前來自另一顆直徑約 100 公里的巨大小行星。小行星身上存在水資源相當有價值,因為水是太空任務的潛在燃料來源,也就是說我們不必依賴從地球運送燃料,可以進一步擴大探索太陽系。

歐塞瑞斯號將於 12 月 31 日進入貝努軌道,開始繪製其表面特徵直到 2020 年,接著將接觸小行星表面,並從地表挖一把塵埃帶走。不管它挖出什麼,都預計 2023 年連同樣本返回地球。

註:羥基是氧原子以共價鍵與氫原子連接的化學官能團。

(首圖來源:NASA

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