聖誕前夕,今年最亮彗星即將來訪

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 15 日 8:15 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly


本週末,名為 46P/Wirtanen 的彗星即將從地球 1,160 萬公里外飛過,不只讓天文學家得以研究彗星周圍 200 公里的核心區域,一般民眾也有機會直接以肉眼看見它。

今年聖誕前夕還不知道去哪玩的話,不如考慮去無光害的山上觀星吧。即將近距離飛越地球的 46P/Wirtanen 彗星屬於短週期的木星族彗星,每 5.4 年繞行太陽一圈,最早由美國天文學家 Carl Wirtanen 於 1948 年 1 月 17 日發現。

短週期彗星是指軌道週期少於 200 年的彗星,其中又可分為週期短於 20 年且低傾角(不超過 30 度)的木星族彗星,以及週期介於 20~200 年的哈雷族彗星(包括最著名的哈雷彗星)。

目前已知木星族彗星超過 400 顆,不過大多數經過地球時亮度都很微弱,這是由於彗星揮發性物質多次進入內太陽系後已消耗殆盡,導致彗星變得越來越小、黯淡,通常只有用中大型望遠鏡才能看到。

但本週末,46P/Wirtanen 彗星將成為自 1950 年以來最接近地球的 10 顆彗星之一、公元 9 世紀以來最接近地球的 20 顆彗星之一,距離我們僅 0.078AU(約 1,160 萬公里,或地球到月球距離的 30 倍);此外,當天彗星亮度高達 3 等左右,若天氣好、光害低,你可以拿雙筒望遠鏡或單眼相機觀賞它,看起來會像個模糊光塊。

不過據《Sky and Telescope》報導,天文學家 Joe Rao 提醒,要成功找到這顆彗星很大程度也取決於你在哪裡觀察。如果你身處光害嚴重的都市,專家敢打賭你看到這顆彗星的機率是 0;即使你前往無光害的山上,要找到彗星也很有挑戰性。Joe Rao 建議,在幾乎無光害的天空下,尋找彗星最佳工具其實是你的雙眼,特別是採用「側視法」(averted vision)觀測(使用周邊視覺查看微弱動態物體的一種方法)。

和其他彗星比如 Lovejoy(C/2011 W3)、Machholz(C/2004 Q2) 一樣,46P/Wirtanen 彗星發出燦爛綠光,這是因為它的彗髮(coma)含有氰和雙原子碳,被陽光電離時會產生綠光。

假如錯過這次 46P/Wirtanen 彗星最接近地球的一刻,你就要再等 20 年,有心觀測者務必珍惜此次相遇!

(首圖來源:Victor R. Ruiz/Flickr CC BY 2.0)