新視野號飛越小行星 Ultima Thule 在即,發現一些異常現象

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 22 日 12:28 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

元旦當天,NASA 新視野號即將飛越古柏帶小行星 Ultima Thule,但隨著探測器日益接近,專家卻先發現一些奇怪現象:檢測不到來自 Ultima Thule 的光變曲線變化。



小行星 486958(正式名稱:2014 MU69)位於冥王星之外的古柏帶,NASA 團隊為它取了暱稱 Ultima Thule,直徑約 37 公里,軌道週期約 293 年。NASA 的新視野號(New Horizons)將於美東時間 2019 年 1 月 1 日上午 12 點 33 分,以時速超過 50,700 公里的速度從 Ultima Thule 小行星 3,500 公里外飛過。

但迄今為止,新視野號已對 Ultima Thule 小行星拍了數百張照片,科學家卻一直檢測不到 Ultima Thule 小行星呈週期變化的光變曲線(light curve,註)。

Ultima Thule 小行星並非球形,過去觀測指它可能是卵形、雪茄形,或其實是二元系統(兩個互相繞行的物體),照道理,其反射的太陽光度應該要隨小行星旋轉出現明顯變化,但新視野號數據卻說明,Ultima Thule 小行星的光變曲線相對恆定,就像一顆球體。

前後相互衝突的訊息讓科學家抓破了腦袋,新視野號團隊研究人員 Alan Stern 提出幾種解釋,第一:Ultima Thule 小行星的自轉軸極可能恰好正對新視野號,導致新視野號無法探測到太多反射光,就像你從正上方往下看旋轉木馬,不知道底下的真實旋轉情況。

第二,Ultima Thule 小行星可能被一團塵埃雲包圍,就像彗星周圍的彗髮,阻擋了新視野號觀測,但這種解釋的前提為 Ultima Thule 小行星附近需有熱源,才能產生如此大的塵埃雲,而太陽距離 Ultima Thule 小行星 64 億公里,沒有熱到能讓 Ultima Thule 小行星「流汗」。

第三種是最令人匪夷所思的解釋:Ultima Thule 小行星周圍可能有無數微小衛星翻動,眾多衛星的反射光與 Ultima Thule 小行星的反射光混亂疊加,導致新視野號覺得小行星的光變曲線變化很小。

目前科學家還不知道哪種解釋正確,也許等 10 天後新視野號近距離飛越 Ultima Thule 小行星,一切就能真相大白。

註:光變曲線是天文學表示天體相對於時間的亮度變化圖,通常會出現特定的頻率間隔或呈帶狀。

(首圖來源:NASA

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