恆星生命盡頭的最後綻放,望遠鏡捕捉「轉瞬即逝」行星狀星雲

作者 | 發布日期 2019 年 01 月 26 日 10:16 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

甚大望遠鏡 FORS2 儀器拍下了遠處一片令人驚歎的行星狀星雲──垂死恆星吞吐的最後一口氣。

行星狀星雲是宇宙最絢爛的景象之一,但與字面上的行星無關,而是一顆紅巨星(恆星演化老年階段)在死亡過程輻射大量紫外線,電離被恆星風驅散的恆星外層氣體,吸收了紫外線的高能氣體殼圍繞著中央恆星發出朦朧螢光,便成為我們眼中色彩鮮豔的行星狀星雲,而紅巨星耗盡燃料後將塌縮成相對小的矮星。

與恆星長達數十億年的一生相比,行星狀星雲只存在萬年,有如曇花一現。我們的太陽也將在 50 億至 75 億年後膨脹成為紅巨星,吞噬掉水星與金星,地球則要看是否因太陽重力減弱而能往外逃遠一些。

不過在太陽命運終結之前,我們先看看其他恆星吧。歐洲南方天文台的甚大望遠鏡(Very Large Telescope,VLT)最近拍下了 ESO 577-24 行星狀星雲,來自一顆名為 Abell 36 的 O 型次矮星(subdwarf O star,sdO),距離地球約 1,400 光年。

O 型次矮星是一種低質量高溫恆星,表面溫度約 40,000~100,000K,光度遠低於典型 O 型主序星,但仍比太陽高 10~100 倍,質量則只有約太陽一半。

▲ ESO 577-24 行星狀星雲。(Source:ESO

在這張照片(上圖)中,我們除了看到 ESO 577-24 行星狀星雲藏在繁星閃爍的背景中央,閃著紅、藍色光芒外,還能看到行星狀星雲中間包裹著的恆星 Abell 36,有如看到垂死恆星吞吐出的最後一口氣。隨著行星狀星雲變得越來越黯淡,這顆恆星也將逐漸冷卻,縮成相對小顆的矮星。

(首圖來源:ESO