發現小行星界「稀有種」,2019 AQ3 小行星比金星更近距離繞行太陽

作者 | 發布日期 2019 年 02 月 11 日 12:45 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

天文學家第一次發現軌道位於金星內側的稀有小行星 2019 AQ3,它的存在告訴我們,可能有大量尚未發現的太空岩石躲在這片極度靠近太陽的未知地區。



目前,2019 AQ3 被歸類至阿波希利型小行星(Apohele asteroid)族群,它的軌道週期僅 165 天,是目前所有小行星紀錄中「年份天數」最少的小行星,也比金星的公轉週期 225 天還短,但沒超越水星的公轉週期 88 天。

阿波希利型小行星為一特殊分類,該類底下的小行星軌道皆位於地球軌道內側,在迄今約 80 萬個已知小行星中,大概只有 20 個屬於阿波希利型小行星,由於這類別小行星移動速度非常快,天文學家尋找它們時面臨嚴峻挑戰。

但受益於擁有超廣視野的史維基瞬變探測器(Zwicky Transient Facility,ZTF),加州理工學院團隊幸運發現了 2019 AQ3 小行星。

史維基瞬變探測器安裝在帕洛馬山天文台(Palomar Observatory)的塞繆爾·奧斯欽望遠鏡(Samuel Oschin Telescope),擁有 47 平方度視野的超廣角相機(一張影像可同時容納 213 個月亮),觀測效率與預計數據量比前任儀器高出 10 倍之多,自 2017 年 11 月 8 日開光後投入檢測,每隔 3 天就能巡視整個北天一次。

史維基瞬變探測器以前所未有的效率發現超新星、引發重力波的黑洞吞食恆星事件,成果迄今已發現近 60 顆小行星(包括 2018 年時發現 2 顆悄悄掠過地球的近地小行星 2018 NX、2018 NW)、逾 1,100 顆超新星,並觀測銀河系超過 10 億顆恆星。

今年 1 月 4 日,史維基瞬變探測器又發現了稀有小行星「2019 AQ3」,它的軌道只有在遠日點稍微超出金星,其餘皆在金星內側繞行太陽,至於現有資料無法確認小行星的尺寸,但預估應該寬達 1.6 公里。

不過,加州理工學院物理學教授 Tom Prince 說,史維基瞬變探測器最擅長的工作還是辨識新的重力波源,它從瞬時觀察到發出警報只需 10~20 分鐘,能以最快速度號召世界各地天文台投入相關檢測。

(首圖來源:加州理工學院