真正的美國偶像,電影《關鍵少數》女主角凱薩琳‧強森的故事

作者 | 發布日期 2019 年 03 月 03 日 12:00 | 分類 名人談 , 天文 , 航太科技 follow us in feedly

還記得 2016 年電影《關鍵少數》(Hidden Figures)的主角凱薩琳‧強森(Katherine Johnson)嗎?最近,NASA 宣布要將一棟建築物命名為凱薩琳·強森。




真人故事改編

半個世紀下來,很少人知道在 NASA 登月任務的背後,其實有一群「有色人種」的女性計算員支撐著,她們的故事一直到 2016 年電影《關鍵少數》上映之後,才廣為人知。

在這部電影當中的主人翁凱薩琳‧強森,就是以凱薩琳·強森的真實故事改編而成。

以凱薩琳·強森為名

最近,NASA 宣布他們要將獨立驗證機構(The Independent Verification and Validation Facility,IV&V)以凱薩琳‧強森為名,更名為凱薩琳‧強森獨立驗證機構(Katherine Johnson Independent Verification and Validation Facility)。

▲ 這棟建築物就是這次 NASA 更名為凱薩琳‧強森獨立驗證機構的 IV&V。(Source:Ruhrfisch [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

位置和工作內容都一樣

IV&V 的位置正好就在凱薩琳‧強森的家鄉西維吉尼亞州,而且 IV&V 的工作項目就是要確保 NASA 最受矚目的任務安全、準確執行,和凱薩琳‧強森過去的工作內容不謀而合。

真正的美國偶像

NASA 署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)表示:「我很高興我們能以這種方式紀念凱薩琳‧強森,她克服了令人難以置信的阻礙又激勵人心,她是一名真正的美國偶像。」

▲ 1966 年,在 NASA 工作的凱薩琳‧強森。(Source:NASA

升學  要找黑人學校

說起凱薩琳‧強森的故事,她身處的年代還在黑人平權運動之前。1918 年出生於西維吉尼亞州的凱薩琳‧強森,由於當地的黑人教育只到八年級為止,凱薩琳‧強森的爸媽為了要讓她能夠繼續讀書,特地將她送到約 160 公里外的黑人學校就讀。

畢業後先當老師

順利從學校畢業的凱薩琳‧強森雖然想當一名研究型的數學家,但當時的她先和多數女性一樣到學校教書。接著,凱薩琳‧強森很順利地成為西維吉尼亞大學首批獲得獎學金的黑人學生,當時獲得獎學金的 3 人當中只有凱薩琳‧強森是女性。

但凱薩琳‧強森取得獎學金之後並沒有完成學業,而是選擇進入家庭生活照顧小孩。

▲ 1949 年,NACA「計算員室」裡的計算員日常工作一景,當時計算員的工作以女性為主。(Source:NACA (NASA) [Public domain], via Wikimedia Commons

NASA 招募女性計算員

某天,凱薩琳‧強森得知 NACA(NASA 前身)的蘭利研究中心(Langley Memorial Aeronautical Laboratory)在招募女性計算員,她才正式踏入 NASA 的世界。

黑人女性專區

當時不像現在一樣有「電腦」(computer),「computer」指的是和凱薩琳‧強森一樣的「計算員」──負責手算所有的數據和資料。而當時凱薩琳‧強森待的部門「西區計算員區」(West Area Computing)還是一個基本上只有女性、黑人專屬的區域──也就是所謂的種族分離政策。

第一位飛向太空到繞行地球

不過凱薩琳‧強森實際上在「西區計算員區」只待了 2 週,就被調到飛行研究部門(Flight Research Division),和男性同事一起計算出 1961 年第一位飛到太空的美國人雪帕德(Alan Shepard)離開地球後的飛行軌跡、1962 年第一位繞行地球 3 圈的美國太空人葛倫(John Glenn)的飛行軌道。

據說,葛倫曾要求所有的數據都必須經過凱薩琳‧強森親自驗算,否則他就拒絕繞行地球 3 圈的任務,就像電影《關鍵少數》的劇情一樣。

打破傳統  在報告留名

雖然凱薩琳‧強森任職期間 NASA 取消了種族隔離政策(1958 年),但凱薩琳‧強森身為部門裡的少數女性,還有很多難關在等著她。正如同電影《關鍵少數》的劇情,凱薩琳‧強森是第一位打破傳統的女性,成功參與原本只限男性的簡報會議,她也是部門裡面第一位在報告上留下姓名的女性。

凱薩琳‧強森一直到 1986 年退休之前完成了 26 篇科學論文(含合著),她也曾協助 1969 年登陸月球表面的計算工作、阿波羅 13 號的回程,以及前往火星探勘的任務等。

▲ 對凱薩琳‧強森來說,她認為自己一路走來只是做好自己的工作而已。(Source:NASA/Sean Smith [Public domain], via Wikimedia Commons

獲頒總統自由勳章

2015 年,時任美國總統的歐巴馬(Barack Obama)因為凱薩琳‧強森的個人成就,頒給她美國平民的最高榮譽──「總統自由勳章」(Presidential Medal of Freedom)。

去年 8 月,凱薩琳‧強森百歲生日時,回到母校西維吉尼亞大學替她的雕像揭牌,並提供以她為名的 STEM 獎學金。

▲ 去年 8 月凱薩琳‧強森百歲生日時,NASA 在官方 Twitter 祝她生日快樂。

謙卑又驚訝

這一次,NASA 宣布要將獨立驗證機構更名為「凱薩琳‧強森獨立驗證機構」時,凱薩琳‧強森的女兒席利可(Joylette Hylick)說,她的母親現在生活很舒適,她對於自己獲得的榮譽感到謙卑,但同時她也很驚訝,「大家為什麼會因為她做好自己的工作而表揚她」。

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖為 2015 年 11 月,時任美國總統的歐巴馬將美國平民的最高榮譽「總統自由勳章」頒給凱薩琳‧強森。來源:達志影像)