在「海王星沙漠」中發現類海王星天體

作者 | 發布日期 2019 年 05 月 31 日 13:53 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


就好比在沙漠中發現一棵熱帶雨林大樹一樣奇怪,最近天文學家們也在一個星系的「沙漠地區」中,發現了原本不該存在於此的異常行星。

天文學家使用「海王星沙漠(Neptunian Desert)」這個名詞,來形容一個星系中軌道非常靠近母恆星、且中等質量行星幾乎不會出現於此的區域。在那裡,母恆星的強烈輻射可以把行星大氣層剝得一乾二淨,除了質量無比巨大的熱木星或小而耐熱的岩石行星,不應該出現像海王星這種質量不大不小、但大部分由氣體構成、只有一個極小固態核心的巨行星。

熱木星由於質量大,因此儘管與母恆星的距離也很近,但它們有足夠強的重力維持住大氣層;而岩石行星雖然小,但是密度高,所以也不容易被母恆星「煮沸」,按照道理,偏偏類似海王星這種中等質量、但密度低的行星會被燒到裡外不是人,只剩下核心岩塊。

然而英國華威大學團隊在利用次世代凌星巡天(Next-Generation Transit Survey,NGTS)設備搜尋系外行星時,硬是發現了一個行星藐視規則──NGTS-4b。

NGTS-4b 行星距離地球 920 光年遠,表面高溫達 1,000℃,比太陽系中任何一顆行星都還要熱,平均每 1.3 天就繞行母恆星一圈,然而它比海王星小 20%、質量比地球大約 20 倍,卻不僅出現在海王星沙漠地區,還保有大氣層。

為什麼會出現這種情況?研究人員認為,也許這顆行星原本形成於離母星較遠的地方,但在過去 100 萬年時間內逐漸遷移至現在的海王星沙漠地帶;又或許原本這顆行星非常大顆,在過去很長一段時間逐漸失去物質,才變成如今這般模樣。

儘管發現存在星系沙漠地區的中等質量行星很奇怪,但這可能不是唯一一顆,研究團隊表示,他們將繼續分析數據,也許沙漠比以前想像的還要綠意盎然些。新論文發表在《皇家天文學會月報》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society,MNRAS)。

(首圖來源:華威大學