太靠近母星加快滅亡速度,熱木星 WASP-12b 壽命大減 700 萬年

作者 | 發布日期 2020 年 01 月 15 日 18:15 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


50 億年後,地球可能會被膨脹成紅巨星的太陽吞噬掉,然而在太陽系外,有些行星卻沒有那麼多時間等母恆星膨脹,比如知名熱木星 WASP-12b。新研究發現,這顆系外行星正在自己逐漸靠近母恆星,壽命只剩 300 萬年。

WASP-12b 熱木星的質量為木星 1.5 倍,距離母恆星極近,公轉週期僅 26 小時。自從 2008 年首度被發現以來,WASP-12b 已拿下不少系外行星之最,比如密度最低者之一、大氣層最乾燥者之一;2017 年哈伯太空望遠鏡觀測還表明,WASP-12b 表面的光反照率也低到不可思議,如果我們路過這顆行星,會發現它比瀝青還要黑。

而 2010 年時,哈伯太空望遠鏡注意到 WASP-12b 正被其母恆星撕裂吞併,NASA 當時估計這顆將死之星壽命只剩約 1,000 萬年。

現在普林斯頓大學團隊揭開了另一個真相:WASP-12b 不只正被吞噬,它的軌道還在逐漸靠近母恆星,原本預估還有 1,000 萬年的壽命可能只剩 300 萬年。

科學家利用行星凌日法觀察 WASP-12b,隨著行星經過恆星前方(從地球觀測者方向來看),會導致母恆星光度週期性下降,然而研究人員發現自 2008 年以來,這顆恆星光度下降的週期以每年約 29 毫秒的速度縮短中,該數據說明 WASP-12b 的軌道正在母星的引力相互作用下逐漸內縮。

但軌道週期縮短也可能跟熱木星的高離心率軌道有關,唯一能確定的方法是觀察當行星繞到恆星後方時,軌道是否同樣內縮,為此團隊利用史匹哲太空望遠鏡進行掩星觀測,最終證實 WASP-12b 真的在逐年靠近母恆星。

這項發現能幫助科學家更理解恆星的運作機能、潮汐相互作用的結果、熱木星可能多短命,哪些熱木星可能已經在這種互動過程中消亡。新論文發表在《天文物理期刊通訊》(Astrophysical Journal Letters)。

(首圖來源:NASA

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