疫情停工照做研究,天文學家挖舊數據測出「始祖」愛因斯坦環源頭距離

作者 | 發布日期 2020 年 06 月 09 日 18:16 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


當新冠狀病毒在全球大流行之際,天文學家們都在做什麼?他們閒在家但腦子並沒閒著,比如有 2 名天文學家就跑去挖望遠鏡的舊數據出來分析,還因此算出第一個發現的愛因斯坦環源頭與我們之距離。

愛因斯坦環(Einstein ring)是廣義相對論中預測的一種天文觀測現象,當距離觀測者較遠的光源發出之光線中途經過一個重力場(比如星團)時,就會受重力場影響而導致光源遵循曲率「彎曲」,即重力透鏡效應,透過研究愛因斯坦環的形狀與其他特徵,科學家可以重建光源源頭細節。

1987 年時,科學家們利用甚大望遠鏡首次直接觀測到愛因斯坦環,其源頭為類星體 MG 1131+0456,而當 NASA 噴射推進實驗室 Daniel Stern、劍橋大學天文學研究所 Dominic Walton 兩名天文學家閒著閒著,梳理凱克天文望遠鏡、NASA 廣域紅外線巡天探測衛星(WISE)、錢卓拉 X 射線天文台的舊數據時,驚訝發現我們居然沒有為這個始祖愛因斯坦環的源頭測量過距離。

於是兩人趕緊彌補這個空白,藉由凱克天文台在 1997~2007 年之間對 MG 1131+0456 收集的幾次觀測,可以計算出物體與地球距離約 100 億光年。接下來,他們確定了 MG 1131+0456 的質量,並使用錢卓拉 X 射線數據得出地球與 MG 1131+0456 之間存在多少氣體塵埃。

研究人員的下一步想找到比 MG 1131 + 0456 更模糊的類星體,它們就在那裡等著被發現,可以幫助我們進一步了解超大質量黑洞如何生長並影響其周圍環境。新論文發表在《天文物理期刊通訊》(The Astrophysical Journal Letters)。

(首圖來源:Flickr/European Space Agency CC BY 2.0)