脈衝星將成為太空旅行導航指標?NASA 正在驗證新技術

作者 | 發布日期 2020 年 07 月 05 日 0:00 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


過去航海家透過測量恆星獲得自己的位置,現代旅行者則使用 GPS 衛星定位,那麼到更深遠的太空該靠什麼導航?現在 NASA 正在驗證新的太空導航技術──脈衝星。

脈衝星是中子星別稱,是核坍縮型超新星留下的核心,由於中子星的自轉軸極點和磁極位置並不同,當磁極發出無線電波掃過地球時,產生時有時無的訊號便稱為脈衝星。脈衝星為 1960 年代後期透過無線電發現,當時規律的電波訊號一度認為是外星人,甚至有「小綠人」(LGM)稱號。

為了研究脈衝星以了解結構和演化,NASA 數年前於國際太空站(ISS)裝置中子星內部成分探測儀(NICER)。NICER 是個大型的箱形探測器,位於 ISS 的整合桁架結構外部,可記錄能量在 200~12,000 電子伏特的 X 射線光子。如今將利用裝置測試名為 SEXTANT 的技術,當作未來利用脈衝星導航的試驗。

▲ NICER 在 ISS 的運作狀況。

NICER 隨 ISS 繞行地球時會觀測特定脈衝星,並透過比較脈衝星光子到達的時間,利用 SEXTANT 技術運算後便可得到 ISS 的精確位置,因是利用 X 射線脈衝星導航,因此簡稱為 XNAV。以往太陽系探測器是利用 NASA 在太空部署的無線電網路定位,XNAV 將為未來任務提供自主且準確的導航系統,且精確度也不會隨著遠離地球而降低。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖為示意圖,來源:pixabay

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