宇宙中另一種外星生命形式:活在恆星內部的核能生物

作者 | 發布日期 2020 年 09 月 03 日 20:02 | 分類 天文 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


當我們在尋找外星生命時,傾向於依賴我們已知的元素,比如液態水。然而好比地球最極端的環境中也有嗜極生物存在,一篇最新研究指出,能在恆星內部形成、演化甚至繁衍的極端外星生物理論上可以存在。

嗜極生物(Extremophile)是指在極端環境中以碳為基礎生長繁衍的生物,越難熬的環境它們越喜歡,舉凡極端炎熱、極端寒冷、極端酸化、極端輻射量等,能致一般生物死亡的環境對它們來說剛剛好。

那麼宇宙極端環境是否也能滋養另類嗜極生物?來自紐約市立大學的物理學家們 Luis Anchordoqui、Eugene Chudnovsky,最近提出了所謂核能生物(nuclear life)的存在,比如能於恆星內部形成、演化與繁衍的物種──至少在假設上。

如果生命存在的關鍵條件之一是 DNA/RNA 訊息編碼能力,以及訊息載體自我複製的速度快於分解速度,那麼一種分布於假想宇宙弦、稱為磁單極子(Magnetic monopole particle)的假想粒子也可以構成恆星內部生命,就像 DNA 和 RNA 充當構成地球生命的基石。

雖然磁單極子是僅帶有單一磁極的基本粒子,但新研究認為它們也可以形成一維、二維與三維結構,多數情況下與原子透過化學鍵結合形成有機分子的方式相同。最終,這些結構將能在恆星中心的極端熔爐中存活夠長時間,利用核融合能量複製自身,理論上會使恆星變暗。

隨著突變與自然演化,這些核能生物的複雜性也會隨著時間推移而增加,就算發展出智力、甚至和人類一樣有了探索宇宙的想法、可以建立恆星之間的交流也不為過。雖然聽起來很像在說夢話,但研究人員認為這類生物將吸收宿主恆星的能量生存和繁殖,那些實際冷卻速度比模型還要快的恆星,很可能就會是核生物的宿主。

科學家過去已經觀察到幾顆這種恆星,它們略微加速的冷卻效應還是個謎;又或者像 EPIC 249706694 這種無規律逐漸變暗的恆星,也可能是個不錯的選擇。

以上想法純屬理論,但荒謬的想法能激發新思維,就算最後推翻核生物假說,也許另一方面促進我們更理解宇宙弦和磁單極子特性。新論文發表在《高能物理通訊》(Letters in High Energy Physics)。

(首圖來源:pixabay