地球裝飾了誰的窗子?9 個系外行星可觀測地球凌日

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 13 日 18:00 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

好比你站在橋上看風景,看風景的人在樓上看你,當我們在觀察太陽系內的「金星凌日」或「水星凌日」時,太陽系外也有 9 顆已知行星可處在有利位置上觀察「地球凌日」。遺憾的是,這 9 顆行星沒有一個適合居住,難以對外星生命寄予厚望;幸運的是,科學團隊另外計算出約有 10 個目前尚未被人類發現的星球,或許有相同的技術水平可觀測到地球凌日現象。



美國國家航空暨太空總署(NASA)資料顯示,到目前為止已確認 3,509 顆系外行星(Exoplanet)的存在,其中大多數都是在行星發生「凌星」現象時,被科學家透過「超廣角尋找行星」(SuperWASP)或「克卜勒太空望遠鏡」檢測發現。目前發現系外行星最有成效的方法就是「徑向速度或都卜勒法」,其次為凌日法。

「超廣角尋找行星」(SuperWASP)是一個用凌日法以超廣角度尋找系外行星的計畫,瞄準範圍為整個天空中亮度暗至約 15 等的天體;「克卜勒太空望遠鏡」也設計用來發現環繞其他恆星的類地行星,預計花 3.5 年時間,在繞行太陽的軌道上觀測 10 萬顆恆星的光度,檢測是否有「行星凌星」的現象(以凌日法檢測行星)。

所謂「凌星」和我們聽聞的「凌日」現象相似,當圍繞著母恆星軌道運轉的系外行星運行至恆星朝向地球的一面時,就會發生與「金星淩日」相似的現象(金星運行至太陽和地球之間),此時的地球落在觀察金星凌日的「過境區」(transit zones)。

(Source:R. Wells/皇家天文學會官網)

現在,來自英國貝爾法斯特女王大學和馬克斯‧普朗克太陽系研究所的科學團隊在《皇家天文學會》月刊提出新的研究假說,他們認為,至少有 9 個太陽系外行星落在觀察地球凌日的過境區。研究主要作者羅伯特‧威爾斯(Robert Wells)說,相較於太陽系的氣態巨行星,岩石行星如水星、金星、地球和火星更容易被系外行星觀測到凌日現象,但經過計算後他們確認,不管是位於太空哪部分過境區,最多都只能看到水星、金星和地球凌日。

在數千顆確認的系外行星中,研究團隊估計,有 68 顆能在過境區看到太陽系行星的凌日現象,其中 9 顆甚至可以直接觀測到地球。可惜的是,這 9 顆星球的環境都被認為不適合居住,想期待這些星球上有外星生命也在搜尋地球似乎不太現實。

不過不用灰心,團隊也計算出可能還有 10 顆系外行星既可居住、又可觀察到地球凌日,雖然人類的現有技術還不足以找到他們。

(首圖來源:pixabay)