蒸氣動力飛船以水為燃料,可以無止盡為自己「加油」旅行

作者 | 發布日期 2019 年 01 月 15 日 13:48 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly


未來若太空旅行成真,還在使用燃料的飛船可能就落伍了。美國中央佛羅里達大學最近開發出一艘太空船原型,以蒸氣為推進動力,只要經過富含水冰的小行星或行星,就能把它們當作飛船的「加油站」;換句話說,這種飛船將能進行無限次補給任務,遨遊太陽系。

小型蒸氣動力太空船被命名為 WINE(World Is Not Enough),原型外觀只有微波爐大小,由美國中央佛羅里達大學(UCF)行星科學家 Phil Metzger 團隊與美國私人太空與太空採礦技術公司 Honeybee Robotics 合作研發,而 NASA 看好這種自給自足的太空船,曾在早期資助部分研究經費。

原型太空船已經在一個小行星模擬表面基地完成首次測試任務,藉由緊湊型鑽井設備,著陸器成功開採了模擬彗星的水資源,並能將水轉換成蒸氣變成火箭推進劑,接著再使用一套蒸氣動力推進器將自身發射到空中,就可以前往下一個目的地,至於這些儀器運作的初始動力,來自太空船上裝備的太陽能電池板。

雖然蒸氣動力聽上去可能會讓你想起那種生鏽、充滿齒輪與管線的飛船畫面,但 WINE 背後的技術復雜很多,首先為了使原型太空船順利運作,Phil Metzger 事前花了 3 年開發全新的蒸氣推進電腦模型與方程,以幫助 WINE 太空船優化操作,能準確響應到達不同星球時,周遭環境不同的重力要求。

Phil Metzger 指出,我們將能利用蒸氣動力技術前往月球、穀神星(Ceres,位於主小行星帶的小行星)、木衛二歐羅巴、土衛六泰坦、水星極地、冥王星等任何有水的地方,且由於不需使用燃料,勘探成本也比現有探測器還要低許多。

▲ WINE 太空船的原型。(Source:中央佛羅里達大學

(首圖來源:pixabay