南極冰下 1 公里發現水熊蟲遺骸,來源、年齡尚在釐清中

作者 | 發布日期 2019 年 01 月 19 日 13:23 | 分類 環境科學 , 生態保育 , 自然科學 follow us in feedly


南極探險隊在冰下湖深處,發現了地球最強悍生物水熊蟲的遺骸,令所有人大感震驚意外。

水熊蟲學名緩步動物門(tardigrade),體型大小只有 0.1~1.5 公厘,卻以接近無敵的生命力讓科學家為之瘋狂,牠們曾被帶上外太空接受太陽輻射與宇宙射線轟炸測試數天、曾浸泡於有機溶劑、曾處於完全脫水狀態、曾冷凍 30 年再解凍,沒有一個實驗讓受試的水熊蟲全體宣告陣亡,甚至水熊蟲解凍後還繼續產卵繁衍下一代。

▲ 水熊蟲。(Source:Bob Goldstein and Vicky Madden, UNC Chapel Hill [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons

但內布拉斯加大學林肯分校古生物學家、南極冰下湖探險隊隊員 David Harwood 告訴我們,現在有一個驚訝的事實擺在眼前,宣告水熊蟲並非完全堅不可摧。

SALSA(Subglacial Antarctic Lakes Scientific Access)南極探險隊自 2018 年 12 月 28 日起,開始在南極洲冰下湖「默瑟湖」(Lake Mercer)進行鑽探取樣任務,兩天內鑽到 1,067 公尺深處並取得沉積物樣本。

初步分析報告已經出爐,科學家如預期看見光合藻類的殘骸,但也意外發現了水熊蟲遺骸,可愛的四對腳保存完好無損。一開始,科學家以為是設備遭污染,於是把工具清一清後重新放回湖底撈樣本,結果這次撈出更多水熊蟲遺骸。

目前,科學家還不清楚水熊蟲的遺骸為何會出現在冰層覆蓋的地下湖泊,第一種可能性是冰川在 1 萬 或 12 萬年前因氣候溫暖,處於短暫的消退期,水熊蟲可能生活在距離默瑟湖約 50 公里的橫貫南極山脈(Transantarctic Mountains)池塘與湖泊;另一種可能性是水熊蟲被冰下河流沖入湖中。

接下來,科學家將嘗試利用放射性碳定年法(Radiocarbon dating)確定水熊蟲遺骸的年齡,能知曉牠們是否大於 4 萬歲;科學家也會進行 DNA 測序,若發現其 DNA 與當今物種完全匹配,就可合理懷疑是鑽探設備遭到污染,如果 DNA 測序結果更古老,就表明這些水熊蟲遺骸可能是現代物種的遠古祖先,另外,也可了解這些水熊蟲是海水還是淡水物種。

最後,科學家將針對水熊蟲殘骸的碳進行化學分析,能確定這些水熊蟲是生活在陽光下,還是黑暗的南極冰底下。

(首圖來源:SALSA

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