晚安,機會號。NASA 歷時最久的火星車宣布任務終結

作者 | 發布日期 2019 年 02 月 14 日 13:30 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly


歷經一場噩夢沙塵暴失去聯繫後,於火星蹓躂 15 年之久的機會號(Opportunity)終究不再回應 NASA 最後一道呼喚,於 2 月 13 日宣告任務結束。

2004 年 1 月 25 日,NASA 機會號火星車發回登陸後的第一個訊號,揭開原預定 90 天的探索任務。但時間洪流證明,機會號是舉世無雙的一人遠征隊,它最終在火星探索長達 15 年,送回超過 20 萬張原始照片,行駛了 45 公里;它發現大量證據證明水曾經流過火星地表,並且最終彙流一處。

比如機會號在著陸點鷹撞擊坑(Eagle Crater)發現大量於水中形成的礦物質「赤鐵礦」,進一步證明火星子午線高原古時候曾經是海床;它在奮鬥撞擊坑(Endeavour Crater)周圍的土壤發現石膏礦脈,代表可能是富含礦物的水流經岩石縫隙。

它成為天文學家的眼睛和耳朵,幫我們描繪出火星這個星球的地表風貌;因為有機會號告訴我們火星是一個潮濕、可能適合居住的星球,我們才開始為登陸火星做準備。

然而 2018 年 6 月 10 日,一場全球性巨大沙塵暴席捲了火星地表,在強風吹拂與厚沙覆蓋之下,失去太陽能動力來源的機會號沉默了。

這 8 個多月來,NASA 噴射推進實驗室(JPL)工程師拚了老命送出 800 多個命令,只期望火星車簡單回應一句嘟嘟聲,然而始終沒有下文,科學家做出最壞打算,機會號的電池或電子設備可能已因長時間停電而損壞,再也無法回應。

今年 2 月 2 日,工程師想出一個新的救援策略,發送命令重設機會號的內部時鐘,希望火星車可重新充電並喚醒自己──然而還是失敗了,至此工程師已嘗試完所有想得到的辦法,一籌莫展。

今年 2 月 12 日,NASA 抱著最後一絲希望發送一系列恢復命令,在機會號仍無回應的情況下考量到火星即將在 3 月 23 日進入秋天,屆時火星將陷入寒冷又黑暗的日子,團隊於 2 月 13 日宣布機會號任務已完成,讓 15 年的遠征落幕。

「這就像要跟從高中以來一直陪你闖盪世界的車子告別一樣,令人傷心。」機會號團隊科學家 Abigail Fraeman 如此說。現在,機會號可以休息了,在一層薄薄的灰塵之下。科學家為機會號感到自豪,也為它及雙胞胎火星車精神號(Spirit rover)獻上最高敬意。

目前,火星上還有一台好奇號(Curiosity)火星車、一台固定載具洞察號(InSight)在孜孜不倦工作,2020 年時 NASA 與 ESA 還會再各自派出一部火星車,加入火星地表探索隊伍。

▲ 2010 年 8 月 4 日,機會號回頭拍下自己的足跡。(Source:NASA

(首圖來源:NASA