太陽步入中年依然有機會暴走,研究:下世紀可能爆發超級閃焰

作者 | 發布日期 2019 年 06 月 13 日 19:49 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


能量比太陽閃焰還要強百倍的「超級閃焰」,通常出現在年輕、活躍的恆星身上,但科學家現在證實,我們那年長溫順的太陽,依然有可能發這麼一場大脾氣,並且最快下個世紀就會遇上。

太陽閃焰是個很普遍的天文現象,其發生頻率隨著 11 年活動週期變動,在活躍期間,太陽一天可以噴發數個閃焰,而寧靜期時可能一星期噴發不到 1 個。

我們都知道太陽已經是個 46 億歲的中年人,其閃焰和年輕恆星釋放的超級閃焰(superflare)相比,可以說相當溫和無害,隨便一道超級閃焰帶來之能量,就比現代地球記錄的任何太陽閃焰都要強大幾百~幾千倍。

但這就代表太陽脾氣會一直好下去嗎?不,由美國科羅拉多大學波德分校天文學家 Yuta Notsu 領導的團隊,在監測數十顆恆星後得到一個讓人不安的結論:像太陽這樣的中年恆星,也可能每 2,000~3,000 年就爆發一次超級閃焰,能量比迄今為止最強大的閃焰事件還要可怕 100 倍。

研究數據來自監測約 15 萬顆恆星亮度變化的克卜勒太空望遠鏡(已退役)。當一顆恆星的亮度有所下降時,就說明可能有顆行星正巧經過恆星前方(從觀測角度來看),科學家便利用亮度變化的數據來搜尋系外行星。

當然,除了找出系外行星,科學家也能利用克卜勒太空望遠鏡收集有關恆星耀斑的訊息,如果一顆恆星爆發超級閃焰,它們會忽然變得極其明亮,亮度比平常提高 20 倍、光度增加 1000 倍,最少持續幾個小時~一個星期。

年輕恆星由於旋轉速度快,較容易產生強大超級閃焰,平均一個星期就 1 個,但像太陽這種中年恆星,科學家原本不確定是否還有機會爆發超級閃焰。Yuta Notsu 團隊於是從數千顆恆星中縮小範圍,挑出 43 顆與太陽差不多年紀的恆星進行統計分析,發現太陽依然有機會噴發超級閃焰。

1859 年時,地球經歷了有紀錄以來最強大的太陽風暴「卡靈頓事件」,當年全球各地都看見了極光(北極光向南延伸到夏威夷,南極光向北延伸到智利),電報塔架發出火花,電報機全自發性起火──而一場超級閃焰的威力是卡靈頓事件的 100 倍,一比之下後者只是小兒科。

雖然科學家目前無法預測太陽什麼時候會爆發超級閃焰,但根據週期推論,或許最快下個世紀的人們就可能不幸遇上,屆時,所有電子設備都可能被高能輻射摧毀。新論文發表在《天文物理期刊》(The Astrophysical Journal)。

(首圖來源:NASA