科學家新分析方法獲得明顯證據,表明有些系外行星很像地球

作者 | 發布日期 2019 年 10 月 18 日 13:09 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


科學家對系外行星充滿各種想像,但礙於現有觀測技術,我們其實沒辦法詳細分析系外行星的內部組成。最近,加州大學洛杉磯分校團隊找到一種新分析方法,得出明顯證據揭露真有系外行星長得很像地球。會是另一個生物天堂嗎?

目前,我們光要直接對系外行星進行成像已經是件很困難的事(幾乎不可能),連行星表面可見的大氣層分析起來都舉步維艱,更別提嘗試分析它們的內部構成。迄今為止,我們對系外行星的繽紛描述多是基於一點觀測數據的推測和想像。

由加州大學洛杉磯分校天文學家 Alexandra Doyle 領導的團隊,這次開創了一種獨特且出色的方法來確定系外行星之化學組成成分,他們不是直接鎖定系外行星分析,而是瞄準白矮星(衰老恆星爆炸後所冷卻留下的殘餘核心、體積只剩地球一般大)觀測。

通常,一顆白矮星的表面只會剩下氫和氦等輕元素,重元素如鎂、鐵、氧等會被重力迅速拉向核心,所以望遠鏡無法檢測到這些重元素,然而 Alexandra Doyle 團隊研究了距離地球約 200~665 光年的 6 顆白矮星,最新光譜分析結果表明,在溫度約 25,000℃ 的白矮星中,明顯觀察到有重元素如:矽、鎂、碳、氧殘留在白矮星大氣中。

由於白矮星引力巨大,會撕開圍繞其運行的一些小行星或行星,導致後者物質墜入白矮星上,也就是說,團隊在白矮星大氣中觀測到的這些重元素,只能來自環繞白矮星運行的天體。

而揭露了某些系外行星可能長得很像地球的關鍵線索,在於氧化鐵——常見於火星、地球和太陽系小行星的分子。如果系外行星擁有與地球相似的氧化金屬,那麼我們可以合理推測這些系外行星也擁有和地球相似的板塊構造及磁場。

為什麼太陽系岩石行星常見被氧化的礦物質一直是個謎,現在科學家發現其他恆星也有相同特徵,對尋找其他類地行星來說是非常好的預兆。新論文發表在《科學》(Science)期刊。

(首圖來源:加州大學洛杉磯分校