回首銀河系過去,星系中心新發現 27 個超新星殘骸

作者 | 發布日期 2019 年 12 月 03 日 11:21 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


如果人眼可以看見無線電波的光芒,那麼銀河系中心的景色將如首圖所見那樣燦爛壯觀。

當我們轉換一個角度看世界,世界就會變得不一樣,天文觀測儀器也是。當望遠鏡在不同波段下觀測宇宙時,宇宙也會呈現不一樣的景色,假如在可見光波段下觀看銀河系,我們會看到許多明亮的恆星,但若是在無線電波波段下觀看銀河系呢?

由國際無線電天文研究中心(ICRAR)天體物理學家 Natasha Hurley-Walker 領導的國際天文團隊,分析默奇森廣域陣列(Murchison Widefield Array,MWA)最新公布的 GLEAM(GaLactic and Extragalactic All-sky MWA)調查數據,該調查繪製了頻率介於 72~231 MHz 的天空,讓我們看到長期以來一直壟罩在濃厚氣體與塵埃的銀河系中心,出現 27 個之前從未見過的超新星殘骸(supernova remnant)。

▲ 新發現 27 個超新星殘骸。

由於在如此寬的頻率範圍下觀察天空,科學家得以對比一些小細節和大結構,基本上,不同天體會發出不同的「電波顏色」,科學家可藉顏色來判定當地發生什麼事情、有什麼物體,比如首圖中,那些金色細絲代表巨大的磁場,超新星殘骸則是可見的球形氣泡,藍色區域為大質量恆星正在形成的地方,銀河系中心的超大質量黑洞則隱藏在中心的明亮白色區域。

過去科學家已知大約 295 個超新星殘骸,而這批新發現的 27 個超新星殘骸數據表明,在經歷超新星爆炸前,原本恆星的質量都至少超過太陽 8 倍,然而其中 2 個恆星是不尋常的「孤兒」,意指它們發生在非大質量恆星存在的空曠區域;另外還有 1 顆超新星約在 9,000 年前爆炸,當時住在澳洲的土著夜晚抬頭就能看到明亮光芒。

自 2013 年開始投入觀測的默奇森廣域陣列帶來新發現,不過等平方公里陣列(Square Kilometre Array,SKA)建成後,將成為世界上最大的電波望遠鏡,靈敏度可提高千倍,預期可找到過去 10 萬年留下的數千個超新星殘骸。

▲ 9,000 年前超新星爆炸在夜空的位置。

(圖片來源:國際無線電天文研究中心