科學家發現神祕病毒 Yaravirus,90% 以上基因從未見過

作者 | 發布日期 2020 年 02 月 13 日 19:31 | 分類 自然科學 , 醫療科技 Telegram share ! follow us in feedly


人們積極探索太空的同時,地球仍有許多未知事物,最近科學家在巴西人工湖發現一種神祕病毒,基因組與常見病毒基因完全不同,甚至有 90% 以上從未見過的基因,這也讓科學家反思:人類對病毒究竟了解多少?

數年前,科學家組成的研究團隊在巴西人工潟湖 Lake Pampulha 收集樣本,希望找到可以感染變形蟲的巨型病毒(giant virus),但當團隊回到實驗室利用樣本感染變形蟲時,卻發現一個更小的入侵者,團隊命名為「Yaravirus」,意即「萬水之母」。

Yaravirus 遠比巨型病毒小得多;與尺寸動輒超過 200 奈米的巨型病毒相比,Yaravirus 直徑只有 80 奈米左右,但不知為何,Yaravirus 卻能感染變形蟲,截至目前為止,科學家只知道巨型病毒能做到這件事,對團隊來說,Yaravirus 的出現是相當大的驚喜。

當研究人員進一步對 Yaravirus 基因組定序時,發現了更大的「驚喜」:90% 以上基因從未發現過。即使在超過數千個環境基因組數據裡搜索 Yaravirus 的基因特徵,也無法找到任何頭緒。

這讓研究人員難以將 Yaravirus 劃入任何群體,但同時也讓這種新病毒更吸引人。以目前來說,DNA 病毒是根據構成衣殼的蛋白質來分類,但 Yaravirus 的衣殼與已知任何蛋白質都不像,Yaravirus 的出現可說挑戰 DNA 病毒的分類方式。

儘管已知能感染變形蟲,能辨認的基因中也有部分與巨型病毒相似,但 Yaravirus 體積較小,基因組也僅有 74 種,故不是巨型病毒。Yaravirus 就像全新變種,有謎一般的起源和演化過程。

儘管 Yaravirus 最近才分離發現,但團隊認為,這種病毒可能已在地球傳播了很長時間,因此必須尋找並分離出類似 Yaravirus 的新病毒,好改善對新病毒株的分析並確定起源。

研究作者之一、巴西病毒學家 Jônatas Abrahão 強調,如果將所有已知病毒納入考量,大多數都對人類健康沒有任何威脅,Yaravirus 也相同。它不會感染人類細胞,但這並不表示可以忽視它們。環境病毒極為重要,有助於營養物質的循環利用或控制害蟲。

團隊目前正積極分析研究 Yaravirus 的特徵,確認與巨型病毒的關係,並希望進一步搞懂 Yaravirus 的起源與進化過程。

「這項研究顯示,對於地球的病毒我們只搞懂了一小部分,還有很多事要探索。」

(首圖為病毒示意圖,並非 Yaravirus。來源:shutterstock)