用極光找尋系外行星?

作者 | 發布日期 2020 年 02 月 29 日 0:00 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


系外行星的探索是近年天文學的熱門項目,去年諾貝爾物理學獎也頒給瑞士天文學家 Michel Mayor 與 Didier Queloz,他們在 1995 年發現第一顆圍繞主序星的系外行星,當時他們使用的是「徑向速度法」,如今系外行星的觀測手段更加多元,「直接成像」、「重力微透鏡」及最主要使用的「凌日法」。現在天文學家又有新的觀測方式了,而且這個方法找到的系外行星更有可能有孕育生命的條件!

日前一組荷蘭天文學家發表了一項新的研究,方法相當的「亮眼」,就是找尋系外行星的「極光」!由於極光是行星磁場與恆星交互作用所產生,所以找到極光可能代表著找到系外行星及磁場──可能成為生物保護罩的磁場。

極光是帶電粒子(如太陽風)激發行星的大氣分子所產生,它們被磁場帶往行星的磁極,放出獨特的無線電訊號。研究團隊使用荷蘭的「低頻陣列」(LOFAR,見首圖)無線電觀測站,鎖定一顆位於 25 光年外的紅矮星 GJ 1151,觀測結果可以排除 GJ 1151 的無線電源是與另一顆恆星的相互作用所產生,其成果也得到紐約大學團隊的支持。

這個研究方法對紅矮星系統裡的系外行星特別重要,因為紅矮星常伴隨強磁場及猛烈的閃焰,在它周圍的行星必須有具規模的磁場,才能保護大氣層不被恆星風吹散,因此極光的特徵不只能找出系外行星,更找到了有適居條件的系外行星。研究團隊將繼續搜尋距離太陽 20 光年內的 50 個紅矮星,驗證系外行星的適居性甚至發現新的系外行星。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:LOFAR / ASTRON / CC BY