科學家在澳洲發現蠕蟲狀生物化石,很可能是所有動物的共同祖先

作者 | 發布日期 2020 年 03 月 26 日 15:53 | 分類 生物科技 , 自然科學 follow us in feedly


加州大學河濱分校(UCR)地質研究團隊在澳洲南部的岩層中發現具有 5.5 億年歷史的生物化石,這種只有一半米粒大小的蠕蟲狀生物被稱為「Ikaria wariootia」,很可能是現今幾乎所有動物家譜中的共同祖先。

Ikaria wariootia 並不是地球上最早出現的動物,包含狄更遜水母(Dickinsonia)在內的埃迪卡拉生物群(Ediacaran biota)都比 Ikaria wariootia 出現的更早,但這些動物多半與現存動物不存在直接關係,牠們明顯缺乏大多數動物的基本特徵,像是嘴巴或腸道。

在生物學家看來,動物生命演化有個關鍵步驟:有機體必須兩側對稱,這讓動物能有目的性且規律的移動,也是現今動物常見且有效組成身體的方式。從蠕蟲到昆蟲,從恐龍到人類,幾乎所有動物都有這種基礎的兩側對稱特徵。

數十年以來,演化生物學家一直在尋找所有兩側對稱動物(Bilateria)的共同祖先,科學家認為,這個遠古動物應具有基本的感覺器官,同時構造又單純且身材迷你。只是儘管有這些基本預測,要鑑定出相關生物的化石遺骸仍相當困難。

好消息是,古生物學家 Scott Evans 和團隊就在澳洲南部的沉積物中發現了符合其特徵的生物化石及其製造的洞穴痕跡。

《美國國家科學院院刊》的論文中,透過 NASA 天體生物學的資助,團隊利用 3D 雷射掃描儀確認了圓柱型生物的規則:一致的形狀、發達的肌肉、長度在 2-7 公釐、寬在 1-2.5 公釐間,外觀看起來就像一粒米粒。

根據對洞穴及化石的分析,團隊認為 Ikaria wariootia 能夠定向運動,這展現它有著基本的感官能力,同時身軀會收縮蠕動並鑽入海底薄沙中尋找有機物,從洞穴中沉積物位移及以有機物為食的生物跡象顯示,Ikaria wariootia 可能有嘴、肛門和腸道。

儘管以目前來看,Ikaria wariootia 的形狀相對簡單,但與該時期的其他化石相比還是非常複雜。種種跡象都顯示,Ikaria wariootia 很有可能是人們一直在尋找的早期兩側對稱動物。

「這些都是演化生物學家所預測的,我們的發現和它們的預測如此巧妙結合在一起,這真是令人興奮。」

(首圖來源:University of California/Sohail Wasif