地球又抓到一顆迷你月亮,還是……1960 年代發射的火箭垃圾?

作者 | 發布日期 2020 年 09 月 24 日 19:35 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


地球引力偶爾會捕捉一些小天體進入地球軌道繞旋,短暫成為地球的「迷你月亮」,之後在某個時間重新被拋回太空。最近,又有顆天體被地球引力捕捉進入軌道,命名為 2020 SO,但一些科學家提醒,先緩緩,不要亂認親──該物體實際上可能是人類於 1960 年代發射的火箭助推器,現正在返回地球的路上而已,人造垃圾太多,這已經不是我們第一次誤會垃圾了。

今年年初,天文學家宣布地球有一顆「迷你月亮」,直徑僅 1.9~3.5 公尺,因在路過地球時被地球引力短暫束縛(稱為「臨時衛星捕獲」[temporary satellite capture,TSC]),約 3 年前開始在地球軌道繞旋,國際天文學聯合會小行星中心命名為 2020 CD3,預估停留 1、2 個月就會離開地球軌道,重新進入繞太陽的軌道。

除了 2020 CD3,2006 年 9 月時,也有一顆近地小行星 2006 RH120 被捕獲,繞地球打轉幾圈後於 2007 年 6 月重新回到繞太陽公轉的軌道。

最近又發現一個物體正衝向地球,按軌跡來看很可能也會經歷臨時衛星捕獲,短暫成為迷你月球,因此天文學家命名為 2020 SO,但有點奇怪,研究人員發現此物體大小約介於 6.4~14 公尺(與火箭尺寸相對接近),移動速度比天然小行星還慢很多,此外任一平面都幾乎是圓形,且運行軌道與地球繞太陽的軌道非常相似,小行星一般不可能會有這種軌道。

NASA 近地天體研究中心(CNEOS)主任 Paul Chodas 懷疑,2020 SO 可能是 1960 年代發射的擎天神─半人馬運載火箭的某節助推器,型號為擎天神 LV-3C 半人馬-D。

1966 年 9 月 20 日,測量員 2 號太空飛行器搭著擎天神─半人馬運載火箭發射升空,然而 3 天後,用來推動飛行器的火箭發動機有個小引擎未能順利點燃,導致推力不平衡,害太空飛行器與 NASA 失去聯繫並墜毀在月球表面。

有時候,那些舊衛星、發射後無用的火箭整流罩、火箭助推器會停留在地球軌道漂浮,但有些會失去聯繫,就像這枚火箭推進器任務完成了,便換上太空垃圾的身分進入日心軌道在宇宙飄移,我們不知道它們去哪了。

現在看來,可能是它回來了,順便幫 NASA 回憶一下半世紀以前的失誤。

2020 SO 靠近地球之前,還無法完全確定它是什麼,研究人員希望能在今年 12 月 1 日、2020 SO 距離地球最近時(約 5 萬公里)時好好研究一番,以確認它到底是太空碎片還是小行星。明年 2 月,2020 SO 會再靠近一次地球(距離約 22 萬公里),看起來 2020 SO 將通過 2 個拉格朗日點進入、離開地球軌道,預計明年 5 月與地球軌道說再見。

(首圖來源:pixabay

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