一顆跟著火星轉的小行星,可能是月球早年失散的「雙胞胎」

作者 | 發布日期 2020 年 11 月 06 日 16:26 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


在火星軌道內,科學家注意到有一顆小行星緊緊跟隨,但成分卻與一般小行星不同,反而和月球驚人匹配。科學家指出,這顆分類屬於特洛伊群小行星的天體,有可能來自早期月球的分裂。

特洛伊群小行星(Trojans asteroid)是指一群共享行星軌道、與行星一起圍繞著太陽運行的特殊小行星,就像一群綿羊跟隨著牧羊人。科學家對這種小行星相當感興趣,因為它們通常帶有太陽系演化早期的物質。

眾所皆知,在木星穩定的 L4 與 L5 拉格朗日點內便攜帶了數千顆特洛伊群小行星(這些小行星與木星的引力在拉格朗日點達到平衡),不過除了木星,海王星、火星、地球等天體也都有特洛伊小行星,比如海王星的特洛伊小行星 2001 QR322,或者最近發現的火星特洛伊小行星 (101429) 1998 VF31。

一個阿爾馬格天文館團隊這些年來一直在關注火星的特洛伊小行星,為了解這些小行星的組成,研究人員利用安裝在甚大望遠鏡(VLT)的 X-SHOOTER 光譜儀,分析小行星反射太陽光的光譜,將其與其他已知組成的太陽系天體進行光譜比較後,可以判斷小行星是由類似地球等岩石行星的物質構成、還是由碳組成、或像來自外太陽系的天體富含水物質。

然而分類途中卻卡關了。研究人員發現位於火星 L5 拉格朗日點的小行星 101429,其光譜與任何類型的隕石或小行星光譜都不匹配,研究人員只好將配對範圍擴大,沒想到,這顆小行星從火山口到山脈組成都與我們的月球匹配。

對此,團隊認為有 3 種可能,第一種說法是 (101429) 1998 VF31 小行星只是個普通隕石,但因暴露在太陽輻射下數億年、歷經太空風化作用而長成類似月球的外觀。

另一種說法則認為小行星其實來自月球,太陽系剛誕生時星系內還充滿碎片,彼此碰撞司空見慣,而當月球形成時,可能有其他碎片撞擊月球,混合月球成分後形成小行星、然後被困在火星的軌道內。第三種說法則表示小行星來自火星。

尋找這些近地小天體將是建設中的薇拉·魯賓天文台任務之一,該天文台準備展開迄今為止最野心心勃勃的太陽系調查,預計未來發現的小行星數量是現今 10 倍。新論文發表在《Icarus》期刊。

(首圖來源:AOP