Google 追隨蘋果也要自行設計晶片,能否為 Pixel 注入強心針?

作者 | 發布日期 2020 年 12 月 11 日 8:00 | 分類 Android , Android 手機 , Google Telegram share ! follow us in feedly


對自研 SoC 這件事,Google 坐不住了。今年蘋果發表 M1 晶片讓科技圈沸騰,且近期彭博社又曝光蘋果新款 ARM 架構 Mac 晶片,可說是趁熱打鐵。

不過 Android 陣營的 Google 也沒有閒著。據外媒報導,Google 自研 SoC 晶片「Whitechapel」或於明年發表,且不只搭載於 Pixel,還可能應用於 Chromebook。

Whitechapel 實力如何?

據已曝光訊息,Whitechapel 是 Google 與三星合作的自研處理器晶片,基於 ARM 指令集架構,8 核心 CPU 設計,5 奈米製程。

不僅如此,晶片還整合 Google 的 TPU 神經網路加速單元,改善 Google Assistant,支援更多與 AI 和機器學習相關功能,如「always-on」。

消息稱 Whitechapel 已成功試產。一般情況下,從試產到商用約需一年時間,以此推算,進展順利的前提下,Whitechapel 預計 2021 年搭載於 Pixel 手機。

(Source:chromebook

值得注意的是,Google 自研的 Whitechapel 並不只用於 Pixel,後續版本還可能搭載到 Chromebook。儘管 Whitechapel 尚未問世,但從 Google 過去自研晶片的實力來看,Whitechapel 值得期待。

以 Pixel 搭載自研晶片的時間來看,Google 先後推出 AI 晶片 Pixel Visual Core、Titan M 安全晶片、Soli 雷達晶片等:

  • Pixel Visua Core 本質是輔助加速的 AI 晶片,最早搭載於 Pixel 2,最直接的功用在於提升 Pixel 手機 HDR+ 拍照體驗。
  • Titan M 同樣是 Google 專門為智慧手機打造的晶片,致力於安全性,主要搭載於 Pixel 3 和 Pixel 4。
  • Soli 感測器最早展示於 2015 年,經過多次更新,最終整合於 Pixel 4,具備 Motion Sense 功能,結合獨特的軟體算法與先進的硬體感測器。

不難看出,Google 輔助晶片研發不遺餘力,晶片之力也讓 Pixel 擁有獨特的產品特徵。

以 Titan M 為例,Titan M 不僅可保護 Android 作業系統和功能完整,也可以保護第三方應用和涉及安全敏感性的交易(Transaction),且 Titan M 自身還具備安全性;可說從多層面保障硬體產品的安全性。

對於 Titan M,哥倫比亞大學的計算機科學家 Simha Sethumadhavan 曾如此評價:

Google 這種層面的硬體改進,我認為非常了不起。比軟體防護更難有突破,難度高多了。

只不過,雖然晶片實力不俗,但 Pixel 的銷量表現,並未與晶片實力成正比。

Pixel 銷量平平

Pixel 系列已至 Pixel 5,但 Google 始終對 Pixel 銷量三緘其口。儘管 Google 沒有開口,但研調機構、媒體對此卻很有興趣。

2017 年 3 月有媒體報導,Pixel 的 2016 全年銷量為 55.2 萬台,對比蘋果 2016 年第四季手機銷量為 7,800 萬台。到了 Pixel 2,也許是由於供應鏈能力提升和 Pixel Visual Core 的加持,銷量開始好轉。IDC 數據顯示,2017 年 Pixel 系列手機銷量達 390 萬部。

Google 陸續推出 Pixel 3、Pixel 4 系列,依然未在手機市場激起水花,反而是廉價版 Pixel 3a 對銷量稍有刺激,但也只是價格帶來的短暫效應。

從另一角度來看,如果只和自己比,Google 還是有進步。據研究公司 IDC 數據, 2019 年 Google 出貨 720 萬台 Pixel 手機,同期相比增長 52%,創下歷史新高。但在智慧手機市場,只能位於「Others」之列,且與其他手機廠商差距很大。

根據 IDC 公布 2020 年第三季全球智慧手機出貨量報告,前 5 名分別為三星、華為、小米、蘋果、vivo。

排名第 5 的 vivo 只一季出貨量就有 3,150 萬,相當於 Pixel 2019 全年出貨量 4 倍多,更不用提蘋果,近 5.7 倍。

(Source:IDC

儘管銷量平平,Google 仍對 Pixel 懷有信心。今年第三季財報會議,Sundar Pichai 表示正對硬體更深入投資,且看好硬體未來。

Sundar Pichai 說:

我們正對硬體更深入投資,有的可能需要 2~3 年才能看到結果,但是我對未來藍圖非常看好·······明年你會看到我們更深入的投資將在硬體方面發揮作用。

從佈局時間長度及 Google 動態來看,或許 Whitechapel 正是 Google 隱藏的「大招」。但當大招使出,Pixel 是否能從泥濘抽身而起?

解救 Pixel,不能單靠 Whitechapel

問題的解答,首先需釐清 Pixel 為何銷量不佳。

Google 的解釋是:高階市場競爭激烈,無論市場競爭如何,對手機廠商而言都是相對公平,Pixel 的銷量問題,還需從自身出發。Pixel 銷量不佳主要有兩方面原因:一是定價過高;二是弱點明顯。從 Google 對 Pixel 的高階定位來看,Pixel 的高定價便顯得無可厚非。

Pixel 的弱點才是受用戶詬病的重要原因,包括但不限於螢幕、電池、麥克風、外觀等方面,例如 Pixel 前三代採用撞色設計,到第四代又全部放棄,設計風格難有連續性。

另外, Pixel 手機頻頻出現硬體問題,像是聲音輸入故障、手機發熱等,也對用戶體驗有負面影響。即便 Pixel 內功深厚,但外力不足的表現著實削弱了市場競爭力。

儘管尚有缺陷,但身為 Google 力捧的「親兒子」,Pixel 可說是集合了 Google 技術方面的深厚功力,包括但不限於 Google Assistant 加持、影像實力強、Google 專屬儲存服務,以及各種尖端輔助晶片等。

更重要的是,身為 Android 系統主導者,Google 不僅理所當然為 Pixel 系列提供最新版 Android 支援,還讓 Pixel 具備不同於原生 Android 圖示和 Google 服務加持,如 Live Caption。

無疑,Pixel 是 Android 陣營最有利的硬體承載者。

以 Pichai 提出的「AI+software+hardware」來看,AI 和軟體實力毋庸置疑,但硬體發展還有較大空間──不只 Pixel 硬體實力,還在於整個軟硬體生態整合。無論實力提升和軟硬體生態整合,都離不開處理器晶片,也就是 Whitechapel。

這方面蘋果已做出好示範──自 iPhone 4 開始搭載自研 A 系列晶片,今年又針對 Mac 產品推出 M1 晶片,一步步推動生態融合。

前文提到,Whitechapel 不僅用於 Pixel,還將與 Chromebook 結合,它或許將為 Google 硬體帶來更多可能性。

不過,Google 銷量不佳是多方面因素的結果,問題的單點突破並非根本解決之道,即便 Whitechapel 有發展想像空間,但要真正贏得消費者青睞,硬體產品能力的弱點還是得補足。

如果依舊內功深厚、外力不足,Pixel 的命運走向,依然得打個問號。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:shutterstock)