SpaceX 破紀錄一次性發射 143 顆衛星,價格卻低到連客戶都怕

作者 | 發布日期 2021 年 01 月 26 日 19:05 | 分類 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


1 月 24 日晚間 11 時,獵鷹 9 號火箭一次性將 143 顆來自各國家機構的小型衛星送上天際,刷新史上同時發射最多有效載荷的紀錄,而台灣團隊自主研製的 2 顆立方衛星玉山、飛鼠有幸就坐在這班列車上。(雖然過了近 2 天,它們依然未成功與台灣地面站通聯)

這項發射任務名為 Transporter-1,是 SpaceX 小型衛星共乘計畫(SmallSat Rideshare)一系列任務中的領頭羊,雖然延遲了幾天發射,但僅一次便成功、還超越了 2018 年 11 月諾斯洛普·格拉曼(Northrop Grumman)公司在 NG-10 Cygnus 任務中發射的 108 顆衛星紀錄,成為目前一次發射最多衛星的載具。

據《CNBC》報導,此次 Transporter-1 任務上的客戶包括:Planet Labs、Exolaunch、D-Orbit、Kepler Communications、Spaceflight Inc、Nanoracks、NASA、Capella Space、iQPS、Loft Orbital、Spire Global、ICEYE、HawkEye 360​​、Astrocast、南佛羅里達大學應用工程學院以及台灣太空中心等。

除了幫忙把客戶的衛星打上天,SpaceX 也在此次發射中帶了自家 10 顆星鏈衛星(Starlink),並且這 10 顆衛星非常特別:首度搭載了雷射光通訊系統進行測試,在沒有地面接收站的區域如海洋,讓衛星直接在空中以雷射光與其他衛星接力傳輸訊號。

只不過由於這次獵鷹 9 號火箭此前已回收了 4 次,加上衛星輸送量頗大,因此 SpaceX 採取狗腿式發射軌跡避開陸地,以防萬一火箭如果爆炸墜毀了也不會砸到地上居民。

連客戶都害怕的超低價格

但 Transporter-1 任務最大客戶、這次發送了 48 顆 SuperDove 衛星的 Planet 公司副總裁 Mike Safyan 曾說:「SpaceX 發射價格太低,我們簡直不敢相信我們在看什麼。」

如果搭乘 SpaceX 獵鷹 9 號火箭的「專機」服務:單程只發射 1 個有效載荷,則發射服務價格為 6,200 萬美元,但在小型衛星共乘計畫中,SpaceX 將上百顆小型衛星(與郵箱差不多大)發射至太陽同步軌道(SSO)的成本,低至每 200 公斤僅需 100 萬美元,要知道傳統火箭服務商將有效載荷投入低地軌道的成本,每 0.45 公斤(1 磅)就高達 1 萬美元,前者幾乎是重整了市場結構。

當然,這種共乘飛行現象在新太空產業中已經越來越普遍,比如全球第一家商業衛星發射公司 Arianespace(成立於 1980 年)的織女星運載火箭(Vega),也開始致力於打入小型衛星發射市場,它們營運的織女星運載火箭每次發射價格約 4,000 萬美元,運載量約 1,500 公斤。

從維珍銀河獨立出來的維珍軌道(Virgin Orbit)公司也正致力於開發「空中火箭」,先用飛機將火箭帶到半空中釋放,再讓火箭從半空中點火飛向預定軌道,希望藉此透過較低成本來打入市場。

不過目前主導小型衛星發射市場的服務商是火箭實驗室(Rocket Lab)的輕型火箭電子號(Electron),單次運載量約 150 公斤、發射價格 700 萬美元。這家公司和 SpaceX 最大的差異或許在於,SpaceX 火箭發射時程並非由主要客戶決定,而是按照 SpaceX 自己的時間表;如果客戶想要隨叫隨到的服務,就可以考慮選火箭實驗室,盡快將自己的衛星發射入軌。

雖然,這些公司目前都很難與 SpaceX 競爭就是了。

(首圖來源:SpaceX/Twitter

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