從 25 億歸零,你所不知道的殺手級暴龍家族

作者 | 發布日期 2021 年 04 月 25 日 0:00 | 分類 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


不論《侏羅紀公園》(Jurassic Park)還是《哥吉拉大戰金剛》(Godzilla vs. Kong),人類往往用電影發揮對恐龍的無限想像。不過最新研究顯示,在遙遠的白堊紀時期(Cretaceous Period),這已滅絕物種可能過著我們不曾想像的生活。

25 億隻霸王龍!

好萊塢知名科幻電影《侏羅紀公園》(Jurassic Park)中,許多人對一隻一腳踩扁園區導覽車的霸王龍(Tyrannosaurus rex)印象深刻。這令人望而生畏的掠食性恐龍也稱為雷克斯暴龍,是目前所知體型最大、最兇猛的陸地食肉動物。

如果說電影霸王龍震耳欲聾的嘶吼、天搖地動的昂首闊步,令人心驚膽戰,那麼試想如果有 25 億隻霸王龍呢?

《科學》雜誌(Science)15 日刊登古生物學家的最新研究,首度預估恐龍時代晚期的 240 萬年間,生活在北美西部的霸王龍總數。

這項分析涵蓋霸王龍生存的地理範圍、體重、生長模式、性成熟年齡、預期壽命、一個世代的持續時間、6,600 萬年前滅絕前的總生存時間。這項分析也考慮將人口和身體質量連結的達慕斯定律(Damuth’s law),也就是動物身型越大、個體越少。

人類渺小又脆弱

研究預估,曾存在的霸王龍總數約 25 億隻,包括任何時期都約有 2 萬隻成年恐龍生活於地球。自從 1905 年首度描繪出霸王龍後,至今發現逾 40 塊霸王龍化石,為恐龍界大哥大當年的生活提供重要的參考。

主導研究的加州大學古生物學博物館(University of California Museum of Paleontology)館長馬歇爾(Charles Marshall)說,如果沒有這些化石,絕對想像不到擁有超大利齒的巨大殺手超酷又超乎想像,好比哥吉拉,卻曾真實存在過,「霸王龍讓人類感覺渺小又脆弱」。

霸王龍頭骨長約 5 英尺(1.5 公尺),厚實且肌肉發達的下巴咬合力能嚼碎骨頭。還有一口香蕉大小的鋸齒狀利齒,敏銳的嗅覺、強壯的雙腿,以及相較之下微不足道的前臂,還只有兩根手指頭。

告別地球的一刻

目前已知或許最大型的霸王龍,是美國芝加哥菲爾德博自然史物館(Field Museum)保存的「蘇」(Sue)。這隻霸王龍有 40.5 英尺長(12.3 公尺),重約 9 公噸,壽命約 33 年。

根據這項新研究,成年霸王龍平均體重 5.2 公噸,平均壽命 28 年,世代時間(generation time)是 19 年,物種世代總數約 12.5 萬代,分布地理範圍約 89 萬平方英里(230 萬平方公里)。計算出來霸王龍的平均人口密度,約每 40 平方英里(100 平方公里)有一隻霸王龍。

加拿大亞伯達省(Alberta)、薩斯克其萬省(Saskatchewan)、美國蒙大拿州、懷俄明州、南達科他州、北達科他州、猶他州、科羅拉多州、新墨西哥州和德州都曾發現霸王龍化石。

遙想霸王龍的世界

科學界一直在研究恐龍滅絶,當年一顆小行星撞擊墨西哥,撞出希克蘇魯伯隕石坑(Chicxulub crater),毀滅地球四分之三物種,顯然讓斷絕食物來源的霸王龍也被猛然滅絕。

馬歇爾表示,雖然估算不確定性很大,某些假設也可能會被其他古生物學家質疑,但仍有助於擴大對霸王龍的了解,也可望適用其他絕種動物。

研究共同作者、聖地牙哥自然史博物館(San Diego Natural History Museum)專家普斯特(Ashley Poust)認為,雖然 25 億隻看來很多,但只有目前地球人口約三分之一,2 萬更是小城鎮規模而已。可以想像,當時霸王龍為了交配,可能要移動很遠才能碰頭,這項研究將是人們深入瞭解牠們生活的一扇窗。

(本文由 中央廣播電台 授權轉載;首圖來源:Unsplash

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