取代殺蟲劑,美國批准基因工程蚊子實驗

作者 | 發布日期 2021 年 05 月 05 日 11:47 | 分類 生物科技 Telegram share ! follow us in feedly


埃及斑蚊是許多人類疾病的傳播者,諸如茲卡病毒、登革熱、基孔肯雅熱和黃熱病等等,隨著氣候愈來愈熱,埃及斑蚊的數量正在增加,現在滅蚊最便宜有效的辦法就是殺蟲劑,但除了污染環境,蚊子也加速進化。美國基因工程公司研發一種蚊子,可以取代殺蟲劑抑制蚊子繁殖,4 月已經獲得美國政府批准,開始在佛羅里達釋放大量基因工程蚊子進行實驗。

英國生物技術公司牛津昆蟲技術 (Oxitec) 是一家開發轉基因昆蟲以控制昆蟲數量的公司,此前曾在巴西、巴拿馬、開曼群島和馬來西亞釋放基因工程改造後的蚊子進行現場實驗。這次是首次被批准可以在美國釋放實驗性蚊子。

實驗地點在佛羅里達州南端的一連串熱帶島嶼基斯群島上,埃及伊蚊約占基斯群島蚊子總數 4%。過去幾年佛羅里達州的蚊媒疾病一直增加,2009 年開始出現本地傳播的登革熱病例,2016 年茲卡病毒 (Zika) 疫情也是藉由埃及斑蚊傳播。

Oxitec 的基因工程蚊子是雄性蚊子。由於雄性埃及斑蚊不會咬人,只以花蜜為食,會咬食獵物與傳播疾病的都是雌性蚊子,而 Oxitec 的實驗是釋放基因工程的雄性蚊子,讓牠們與野生雌性蚊子種群交配。

經過基因工程改造的雄性蚊子攜帶的基因會傳給後代,其中雌性蚊子後代在幼蟲早期就會死亡,但雄性後代不會死亡,而是成為該基因的攜帶者,再將其傳給後代。隨著越來越多的雌性蚊子死亡,埃及伊蚊總數量就會減少。

今年 4 月下旬,Oxitec 已經在當地置放蚊子卵的盒子,預計首批雄性將在 5 月的前兩週內出現,接下來 12 週每週將有約 1.2 萬隻蚊子離開箱子,第二階段約 16 週的時間內將再釋放近 2 千萬隻蚊子。Oxitec 計劃將結果提交給美國環境保護署 (EPA),已決定是否可在美國更多地區釋放實驗蚊子。

Oxitec 過去十年面臨美國三個聯邦機構監管評估及佛羅里達居民反對,畢竟這麼大批蚊子還是讓當地居民感到恐懼,他們擔心被蚊蟲叮咬,或擔心昆蟲會破壞佛羅里達的生態系統,或是單純不滿被選為測試地點,強烈反對佛羅里達州的現場試驗,一些人威脅要在釋放點附近噴灑殺蟲劑破壞實驗。

Oxitec 表示,殺蟲劑在美國廣泛用於控制昆蟲種群,蚊子也會對殺蟲劑有抗藥性,基因工程蚊子是殺蟲劑的替代品,但無論怎麼說服民眾,讓他們相信帶致死基因的雌性蚊子繁殖可能性很小,許多人仍然沒有信心,因這些言論來自企業。

這家新創公司由比爾和梅琳達蓋茲基金會資助,已在全球釋放十億隻經改良的蚊子,包括巴西和開曼群島,聲稱都沒有出現問題。先前基因工程蚊子在巴西、巴拿馬、開曼群島等地進行的田間實驗顯示,當地野生蚊子數量大幅減少 80%~95%

(首圖來源:Flickr/NIAID CC By 2.0)