海中一筆意外之財,葉門漁夫尋獲 150 萬美元龍涎香

作者 | 發布日期 2021 年 06 月 13 日 0:00 | 分類 環境科學 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


最近,35 名葉門漁夫發現了一具抹香鯨屍體,牠的體內有一份意想不到的大禮。

天外一筆意外之財

這原本是普通的一天, 35名葉門漁夫像往常一樣出海捕魚,也像往常收網帶著漁獲準備回家。

然而,返航路上一具散發奇特氣味的抹香鯨(Physeter macrocephalus)屍體吸引他們的注意力,而漁夫原本平凡普通的一天,也即將迎來翻天覆地的轉變。

回家路上發現鯨屍,奇特香氣不單純

「當我們越來越靠近(鯨屍),一股濃厚奇特的氣味朝我們撲面而來。」一名漁夫回憶:「我們立刻覺得這隻鯨魚體內肯定有什麼。」

▲ 影片可看見漁夫找到鯨屍,合力把鯨屍努力拖回岸邊的畫面。

神祕氣味揭曉,127公斤重量級龍涎香現身

於是一行人立刻合力用船上的大鉤子鉤住鯨屍,一路把鯨屍拖回港口。當他們剖開屍體,漁夫嘴角再也藏不住笑意:這具鯨屍藏著一塊重達127公斤、價值150萬美元(台幣約4,194萬7,500元)的龍涎香(ambergris)。

▲ 科學家對龍涎香的成因依舊沒有頭緒,只知道是某種抹香鯨腸道產生的東西。圖為美國阿拉斯加州史卡威博物館收藏的龍涎香。(Source:Wmpearl, CC0, via Wikimedia Commons)

罕見又特殊,來自抹香鯨腸道的龍涎香

「龍涎香」是產自抹香鯨消化系統的特殊物質,非常少見又帶有迥異香氣,因此也有人稱它為「海上珍寶」(treasure of the sea)、「漂浮黃金」(floating gold)。

氣味獨特,產生過程仍然是謎

至今科學家依舊不清楚龍涎香的產生過程,但科學家推測,龍涎香形成與抹香鯨平時大嚼烏賊、章魚等頭足類生物的習性有關。這類動物看起來全身柔軟,但體內通常有堅硬銳利的顎片等構造,導致抹香鯨難以消化。此時抹香鯨的腸道就會分泌某種蠟狀物質,將這類難以消化的部分包起來,並經過一連串複雜作用後排出體外,成為人們口中的龍涎香。

一般來說,剛從抹香鯨體內排出的龍涎香看起來就像浮在海上的黑色油膩漂浮物,但時間一久,龍涎香就會逐漸變灰變硬,摸起來也會有類似蠟的手感。

▲ 龍涎香奇特的香味及稀有性,使它成為許多香水大廠愛用的香水原料之一。圖為浪凡香水,但並沒有使用龍涎香。(Source:Unsplash

香氣特殊,搶手香水原料

除了產生過程特殊,龍涎香最特別之處就在特殊香氣,且每塊不同,有些是泥土香,有些聞起來像麝香,也有的帶甜味。為了這些獨特的香氣,許多香水大廠都會爭相出高價購買龍涎香加入香水,據《國家地理雜誌》的報導,香奈兒(Chanel)、浪凡(Lanvin)等品牌都曾推出加龍涎香的香水。

出自瀕危動物,美國禁止用

雖然龍涎香在市場始終奇貨可居,但由於抹香鯨屬於受美國《瀕危物種法案》 (Endangered Species Act)保護物種,因此在美國使用龍涎香很容易有觸法疑慮。但世界其他沒有特別禁止的地區,龍涎香依舊是價值連城的商品,不論公開市場或黑市皆然。

《漂浮黃金:龍涎香自然與(非自然)的歷史》(Floating Gold: A Natural (and Unnatural) History of Ambergris,暫譯)作者坎普(Christopher Kemp)指出,近年來龍涎香黑市發展越來越猖獗,甚至發展出完整的地下交易網路。

「如果你相信媒體的報導,你會以為龍涎香是某種人們偶然才會發現的東西。」坎普表示:「但其實龍涎香有整個地下網路,其中有全職的蒐集交易者靠龍涎香賺錢。」

「他們知道所有龍涎香最有可能出現的海灘,以及氣候條件。」

▲ 靠這塊重達 127公斤的龍涎香致富後,漁夫大多把錢用於買房、買車、買漁船,也有人把錢分給左鄰右舍。圖為龍涎香,但非本次葉門漁夫發現的龍涎香。(Source:Photographer: Peter Kaminski, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons)

用於人生新規劃,或分左鄰右舍

靠這塊重達127公斤、價值150萬美元的龍涎香,35名漁夫也成了世上許多靠龍涎香致富的一員。有人用這筆意外之財買了新房、新車、新漁船,也有人拿去結婚。不過,也有一部分人將錢分給有需要的左鄰右舍。

「他們把龍涎香賣掉,用獲得的錢幫一些家庭買了藥。」其中一名村民很感激地告訴媒體。

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖來源:Unsplash