可能成為有史以來最大彗星,一顆長週期天體未來 10 年飛入內太陽系

作者 | 發布日期 2021 年 06 月 23 日 19:09 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


一顆尺寸極不尋常的天體即將在 2031 年來到最靠近太陽的軌道位置。如果這是顆彗星,那麼它將成為有史以來最巨大的彗星,直徑介於 100~370 公里之間。

這個神秘天體於 2014 年透過暗能量巡天(Dark Energy Survey,DES)計畫首度被發現,命名為 2014 UN271,天文學家在其後 4 年對 2014UN271 進行了近 40 次觀測估計其大小、速度與軌跡,發現 2014 UN271 軌道高度離心(橢圓形),但確切周期仍不確定,估計落在 40~100 萬年間。它的尺寸更驚人,直徑介於 100~370 公里,毫無疑問是迄今為止發現最大的歐特雲天體。

當年被發現時,2014 UN271 距離太陽 29 個天文單位,現在距離太陽 22 個天文單位,也就是說 2014 UN271 已越過海王星,正朝太陽系內部飛馳而來。

最近新計算結果表明, 2014 UN271 將在 2031 年來到近日點,之後踏上返回歐特雲的漫長旅程,屆時很可能打破過去紀錄如:直徑估計 100 公里的 Sarabat 彗星(編號:C/1729 P1)、直徑估計40~80 公里的海爾-博普彗星(Comet Hale-Bopp,編號:C/1995 O1)等,成為有史以來最大彗星,不過最終還是得等 2014 UN271 更靠近時才能確定精確尺寸。

由於軌道極大,近距離觀測到的微小差異都會引發最遠距離產生巨大變化,此外,2014 UN271 目前仍是「天體」,天文學家並未保證 10 年內它一定會變成具彗髮與彗尾的彗星,關鍵取決於 2014 UN271 穿過內太陽系的次數與它的成分,也許 2014 UN271 的冰含量比我們預期中還要少。

有趣的是,如果 2014 UN271 變成彗星,它不只體型巨大,還可能是顆原始彗星:第一次在靠近太陽的過程中被蒸發。不過,到時候可能靠肉眼或雙筒望遠鏡都看不到 2014 UN271,必須依靠天文台的望遠鏡,天文學家已準備好目睹一顆長週期彗星在靠近太陽的過程中誕生。

(首圖為 2014 UN271 軌跡圖,來源:NASA