SpaceX 第 2 個小星衛星共乘任務起飛,88 顆商業有效載荷一次升空

作者 | 發布日期 2021 年 07 月 01 日 13:59 | 分類 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


因技術問題推遲發射一次、又因私人直升機誤闖飛行禁區而在發射前幾秒再取消一次的 SpaceX Transporter-2 任務,終於在美東時間 6 月 30 日下午 3 點 31 分,順利帶著 88 顆商業有效載荷升空,截至這趟任務,今年 SpaceX 發射的衛星數量已接近 900 顆。

近年來,全球立方衛星研製能量迅速提升,它們的尺寸小到智慧型手機、大到廚房冰箱,總之大量小衛星湧入市場急待升空,但過去,這些小衛星通常得依附昂貴的大型衛星一起進入軌道,也就是得看大型衛星任務有沒有多餘的艙位可以「借」給小衛星搭車,等待名單可能落落長且不可預測。

這促使火箭發射服務商開始思考如何為大量小衛星提供新的服務,有數十家新火箭公司為此建造小尺寸火箭來達到快速發射目的,比如火箭實驗室(Rocket Lab)與維珍軌道(Virgin Orbit),已投入商業小型運載火箭開始運營。

而原本主要以運送大型通訊/間諜衛星、貨物和太空人上軌道而聞名的 SpaceX,今年也開始利用獵鷹 9 號火箭展開小型衛星共乘計畫(SmallSat Rideshare),火箭貨艙內塞滿了來自 SpaceX 客戶各種商業有效載荷,力求一次發射就將上百顆小型衛星/探測器帶到預定軌道。

台灣時間 2021 年 1 月 24 日晚間 11 時,該計畫的第一個任務 Transporter-1 順利帶著 143 顆商業有效載荷升空,用驚人的低成本滿足自家客戶需求;至於客戶對這種高品質服務價格卻如此低廉感到害怕又是另一回事了。

睽違 5 個月、在陸續發射幾批星鏈(Starlink)衛星先佈局自家衛星網路後,共乘計畫的第 2 個任務 Transporter-2 終於來了。一開始原訂 6 月 25 日發射,因技術問題推遲數天進行檢查後定在 6 月 29 日再次發射,沒想到準備了 1 小時、就在火箭要起飛前的 11 秒,Transporter-2 任務再度取消了,只因一台私人直升機誤闖火箭執行任務時應淨空的飛行禁區。

馬斯克對此強烈表達不滿,推文直指當前監管體系極不合理的重大疏失。這不是馬斯克第一次將發射延遲歸咎給太空監管機構(FAA、FCC 等,註),到 2021 年為止,SpaceX 平均每 9 天就發射一次獵鷹 9 號火箭,這是業內前所未有的速度,馬斯克強調現有太空監管規範已不適用 SpaceX 日益頻繁的發射,規範不改,人類(他)永遠無法到達火星。

當然馬斯克態度有時也會 180 度大轉變——當監管機構睜一隻眼閉一隻眼時,比如 FCC 在 4 月批准 SpaceX 三度修改星鏈衛星的許可發射軌道,Amazon 和 Viasat 等競爭對手氣到都上書了,馬斯克還是快樂地在推特上寫下:FCC 公平又明智。

回歸正題,Transporter-2 任務最後終於在美東時間 6 月 30 日下午 3 點 31 分順利帶著 88 顆商業有效載荷升空,客戶名單近 10 家(其中一些客戶又是自帶客戶的有效載荷發射服務提供商,如 Spaceflight,該公司帶了 14 家客戶的 36 顆小型衛星),發射後約 58 分鐘開始部署所有有效載荷。

Transporter-2 還是 SpaceX 今年第 20 次發射任務,放眼 2020 年發射 26 次任務,今年甫過一半發射次數便要追上去年記錄,幾乎可肯定今年會遠遠超越去年;此外,自 1 月下旬以來 SpaceX 衛星發射總數增加到近 900 顆,幾乎是 2020 年以前全世界衛星發射數量的 2 倍。

註:SpaceX 星鏈衛星計畫的主要監管機構為 FCC,美國聯邦航空總署(FAA)則負責頒發 SpaceX 星艦(Starship)試飛與相關發射任務的許可證,SpaceX  SN8 原型機在進行高空測試時曾違反 FAA 的發射許可。

(首圖來源:Twitter/SpaceX

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