備戰太空,美軍計劃 2025 年前試射熱核推進火箭

作者 | 發布日期 2021 年 09 月 01 日 17:38 | 分類 核能 , 航太科技 , 軍事科技 Telegram share ! follow us in feedly


隸屬美國國防部的國防高等研究計畫署近期宣布,將與通用原子、藍色起源和洛克希德馬丁三家航太公司,共同研發熱核能推進火箭,並預計 2025 年前試射。

國防高等研究計畫署(DARPA)構想中,未來各種位於低空軌道的美國太空軍衛星,都應搭載熱核推進器,敵方太空作戰載具接近時,能快速將高度推升至高空軌道,甚至月軌內空間(Cislunar Space)閃躲反擊,並在敵方載具失去動力後,重新推進回到低空軌道。

▲ 月軌內空間距離地球達 40 萬公里,可提供比現有軌道更龐大的預警能力。(Source:The Space Option

DARPA 這項名為機動月軌內任務示範火箭(Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations,DRACO)計畫,將把因冷戰結束而延宕數十年的熱核能推進器(Thermal Nuclear Propulsion,NTP),重新列為高度優先計畫。

NTP 不同於傳統化學燃料火箭,使用核子反應爐引燃液態氫燃料,並將揮發氫氣推送出噴嘴產生推力,由於不會像傳統火箭一樣排放出多餘的水蒸氣,NTP 的推進效率將比傳統火箭高兩倍以上,因此可攜帶更多燃料,才能應付在龐大月軌內空間進行任務的需求。

「NTP 推進器具備的推力,能夠讓火箭、衛星和太空船進行快速的方向與速度變化,這將使我方任務能力大幅提升。」DRACO 計畫主任 Nathan Greiner 空軍少校表示,NTP 未來可讓美國太空軍的全球預警能力,包括飛彈、衛星與飛行器定位、追蹤和辨識任務,從以往低空、同步至大橢圓軌道(High Ellipitical Orbit,HEO),擴展到月球內空間範圍。

▲ 熱核推進太空船準備前往火星想像圖。(Source:NASA, Public domain, via Wikimedia Commons)

Greiner 少校並表示,在 2025 年進行試射後,倘若五角大廈持續將 DRACO 計畫列為高度優先,DARPA 有信心 2030 年部署首枚搭載熱核推進器的軍事衛星。

歷史上,速度往往是決定戰爭勝負的關鍵,如同戰車、蒸汽戰艦和噴射戰鬥機帶來的劃時代改變一般,美國在重回大國競爭戰略同時,試圖領先對手推出熱核能推進器,並打造太空船與衛星系統,保持太空領域技術領先。

(首圖來源:DARPA