新創太空公司 Firefly 首枚火箭起飛,2 分半後空中爆炸解體

作者 | 發布日期 2021 年 09 月 07 日 16:34 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


今年中順利拿下 NASA 登月著陸太空船合約的美國新創太空企業螢火蟲太空(Firefly Aerospace),旗下阿爾法火箭日前展開首飛,但不幸地,火箭起飛後 2 分半失去控制並在空中大翻滾,接著就爆炸了,攜帶的 11 個有效載荷全數說再見。

阿爾法(Firefly α)火箭是二級入軌一次性運載火箭,單趟發射價格為 1,500 萬美元,主要發射商業小型衛星,目標是將 1,000 公斤有效載荷送入低地軌道,或將 630 公斤有效載荷送入太陽同步軌道(離地 500 公里)。

阿爾法火箭的升力與尺寸介於 SpaceX 獵鷹 9 號火箭和火箭實驗室的電子號小型火箭,與阿爾法火箭升力差不多的競爭對手主要有:維珍軌道(Virgin Orbit)的 LauncherOne 火箭、ABL Space 的 RS1 火箭和 Relativity Space 的 Terran R 火箭

若以平均發射價格來看,阿爾法火箭價位還是貴了點,約每公斤 15,000 美元,相比之下 RS1 火箭發射至離地 200 公里低地軌道的價格為每公斤 8,888 美元;Terran R 火箭發射至離地 185 公里低地軌道的價格為每公斤 9,600 美元;而 LauncherOne 火箭因為當初投資成本較高(註),將有效載荷發射至離地 230 公里低地軌道的價格約每公斤 24,000 美元(但有其他優勢,比如不需火箭發射台、發射地點更多樣化)。

做個比較,如果搭上 SpaceX 獵鷹 9 號火箭的小型衛星共乘計畫,將有效載荷發射至太陽同步軌道的價格低至每公斤僅 6,000 美元,如果只是送到低地軌道,價格更低達每公斤 3,000 美元,這價差就是為什麼客戶對俗又大碗的 SpaceX 感到害怕。

螢火蟲太空拿到 NASA 登月著陸器合約

今年 5 月,2017 年才成立的螢火蟲太空拿到 NASA 商業月球運載服務(CLPS)的月球著陸器合約,將開發名為 Blue Ghost 的著陸器,並於 2023 年攜帶 10 個有效載荷、搭乘 SpaceX 獵鷹 9 號運載火箭前往月球表面,為隔年阿提米絲(Artemis)計畫做好事前探索準備。

身為頗有前途的新創太空公司,螢火蟲太空除了月球著陸器也投入中小型發射載具研發,目前主力為能將 1,000 公斤有效載荷投入近地軌道、600 公斤有效載荷投入太陽同步軌道的阿爾法一次性運載火箭。

台灣時間 9 月 3 日,阿爾法火箭從范登堡太空基地展開第一次試飛任務 FLTA001,攜帶 Teachers in Space 立方衛星、普渡大學 FireSail 衛星、夏威夷科技博物館的小型衛星與 6 顆 FOSSA 微衛星、Benchmark Space Systems 的實驗飛行器、Space Electric 推進系統實驗飛行器等,遺憾的是以爆炸失敗告終。

火箭起飛前倒數計時最後幾秒忽然中止,控制人員重置第二次倒計時,T-2 秒時,火箭電腦命令第一節 4 個 Reaver 發動機點火, T-0 秒時夾具鬆開,火箭點火升空,朝 138 度傾斜軌道前進,聊天室觀看直播的民眾歡呼連連。

如果正常飛行,火箭應在發射後 1 分 7 秒時達 1 馬赫速度,再 9 秒後面臨受力狀態最複雜的最大 Q 點(Max Q),當火箭到此點時必須熄火降低動力,直到通過 Max-Q 後才能全速飛行,否則很大機率解體。

然而發射控制人員直到火箭起飛後 2 分 20 秒才報告火箭速度達 1 馬赫,接著火箭開始失控花式打轉,然後瞬間爆炸成巨大火球。

螢火蟲太空表示,這次飛行原本目標就是將火箭送上太空,能進入軌道更好,至少他們很勇敢地公開火箭爆炸影片。收集數據檢討後,也許今年底有機會再次飛行。

▲ 阿爾法火箭爆炸。(Source:NASASpaceflight 影片

註:SpaceX 最初開發的獵鷹 1 號火箭運載能力與 LauncherOne 火箭相當,但從開發到首度發射為止,SpaceX 投入成本約 1 億美元,而 LauncherOne 火箭投入了高達 10 億美元;火箭實驗室的電子火箭前期投入成本也約 1 億美元。

(首圖來源:影片截圖)

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