北極熊遇上灰熊,野生混血熊更適應氣候

作者 | 發布日期 2021 年 09 月 11 日 13:04 | 分類 生物科技 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


全球暖化正在縮小北極熊棲息地,迫使北極熊為了生存出現繁衍變化,包括愈來愈多近親繁殖,甚至與生活在較溫暖地區的灰熊雜交誕生成更適應氣候的新熊,這種科學家稱為「Pizzly Bear」的熊,可能具北極熊與灰熊優勢,自從 2006 年首次發現後,數量愈來愈多。

挪威科學家發現,1995~2016 年,挪威斯瓦爾巴群島的北極熊種群遺傳多樣性減少 10%,原因是海冰融化隔離不同地區的北極熊,科學家擔心,越來越多隔離只會導致未來更多近親繁殖,並導致所謂近親繁殖抑制,即相關個體後代的存活率和生育能力降低。

此外,科學家發現愈來愈多被迫遷往南方的北極熊,與活動範圍往北遷移的灰熊交配。這種野生混血熊 15 年前被一名獵人在加拿大北極的西北地區率先發現,當時他以為射殺的是北極熊,近看才發現四不像,DNA 測試證實,這是有記載的第一隻北極熊和灰熊的野生後代,全新物種稱為「Pizzly Bear」。

科學家認為野生混血熊出現是因海冰融化,北極熊撤退到內陸尋找食物,並與前往阿拉斯加的灰熊交配。這種新型熊對氣候變化的適應能力更強,更適合溫暖的氣溫。 

混種熊甚至能繁衍後代。科學家表示,灰熊和北極熊是在 50 萬至 60 萬年前才分化,因此兩個物種可交配並生下有活力的後代。根據圈養條件下觀察和野外研究都發現,雜交種能生育,且已有後代。

15 年前首次發現後,野生混血熊的目擊率一直增加,2017 年發表於《北極》期刊的研究發現,一頭雌北極熊與兩隻灰熊交配後生下 8 隻野生混血熊。據觀察,Pizzly Bear 數量增加與北極熊減少同時發生,目前全球約有 2 萬至 3 萬隻北極熊,2050 年數量可能減少三成。

北極熊南遷尋找新棲地,灰熊也在侵入北極熊地盤,灰熊什麼都能吃,但北極熊的飲食範圍很有限。雖然北極熊在陸地也可調整飲食,包括海鳥蛋和馴鹿,但 2015 年發表在《生態與環境前沿》期刊的研究發現,北極熊吃這些食物獲得的熱量,並不足以支持牠們因覓食燃燒的熱量。

科學家也觀察到,由於氣溫升高,冰層下降,以及人類進入地區活動,迫使北極熊離開傳統狩獵場,或前往食物匱乏的海岸地區,資源爭奪下,近年北極熊自相殘殺事件愈來愈頻繁。 

科學家說,頂級掠食者有助穩定生態系統,雖然希望北極仍有北極熊,但從某種意義說,考慮到變暖趨勢,Pizzy Bear 可能是可悲但必要的妥協。

(首圖來源:Flickr/Denali National Park and Preserve CC BY 2.0)