科學家在智利阿他加馬沙漠,觀星尋找外星生命與暗物質

作者 | 發布日期 2021 年 11 月 08 日 8:45 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


智利以銅礦等礦產大國聞名於世,此外給人的印象就是狹長的國土、高聳的安地斯山脈,與一望無際的荒漠,感覺上不像是科學家研究的好地方,不過,如果研究的是宇宙,那就另當別論,因為坐落在高原上的阿他加馬沙漠,杳無人跡,卻也正是觀星探查宇宙的最好地點。

沙漠萬里無雲的晴朗夜空,遠離人煙避免光害,位於高原更減少了大氣的干擾,使得智利阿他加馬沙漠成為全球觀察宇宙最佳地點之一,由華盛頓卡內基研究所管理的拉斯坎帕納斯天文台就位於此,並斥資 18 億美元,興建巨型麥哲倫望遠鏡(Giant Magellan Telescope)計畫,完成後,解析度將比哈伯太空望遠鏡還要高上 10 倍。

歐洲 14 國與巴西共同參與的歐洲南方天文台 (European Southern Observatory)也位於此,並同樣選於智利阿他加馬沙漠興建歐洲極大望遠鏡 (Extremely Large Telescope)。巨型麥哲倫望遠鏡興建完成後,將與歐洲極大望遠鏡,以及夏威夷的30公尺望遠鏡 (Thirty Meter Telescope)彼此良性競爭,讓人類能更深入觀察太空,藉以研究宇宙。

這一世代的超大望遠鏡,更高的解析度,有助於科學家更準確的偵測系外行星,分析系外行星的大氣層中是否含有有機物質,藉以尋找是否有可能有外星生命的跡象;以及研究宇宙重力結構,以更了解暗物質的分布;另一方面則藉由更詳細的了解宇宙的擴張,查出目前還大體成謎的,推動宇宙擴張的暗能量,並推敲其起源。這些相關研究,使用三大巨大望遠鏡的三大組團隊,將展開孜孜不倦的研究競賽,看誰先做出偉大發現。

不論是發現外星生命,了解暗物質,或是解析暗能量,都是可以得到諾貝爾獎的偉大發現,或許,下一個諾貝爾獎得主,就會來自於阿他加馬沙漠的巨大望遠鏡研究團隊──如果沒有被夏威夷的科學家先馳得點的話。

(首圖來源:Leon petrosyan, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons)

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