比行星水星還胖,太陽系內最大衛星是?

作者 | 發布日期 2021 年 11 月 19 日 17:00 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


行星依附恆星運轉,衛星又依附行星繞轉,因此尺寸也長幼有序,恆星最大、衛星最小。然而氣態巨行星木星由於吃得太營養,身軀龐大,連帶衛星都比其他天體大一號,如直徑比水星還大的太陽系最大衛星木衛三。

木星是太陽系體積最大的行星,平均半徑 69,911 公里,質量更是另外 7 顆行星質量總和 2.5 倍,地球甚至比木星風暴大紅斑(GRS)還小。

由於木星如此之大,導致木星形成後,環繞周圍的氣體塵埃盤吸積作用產生之衛星也普遍比其他行星的衛星大。太陽系直徑超過 3,000 公里的巨大衛星中,木衛就占 4 個名額:木衛一(埃歐)、木衛二(歐羅巴)、木衛三(蓋尼米德)、木衛四(卡利斯多);其餘是地球衛星(月球)、土衛六(泰坦)、海衛一(特里同)。

木衛三

木衛三蓋尼米德(Ganymede)主要由矽酸鹽岩石和冰體構成,科學家推測地下 160~200 公里處可能有夾在兩層冰之間的鹹水海洋,而哈伯太空望遠鏡數據更證實木衛三的稀薄大氣有水蒸氣;木衛三也是唯一已知擁有磁圈的衛星,且會產生令人難以置信的強大電磁波,能將帶電粒子加速到近相對論光速。

隨著歐洲太空總署的木星冰月探測器(JUICE)預計 2022 年發射,主力探索木衛二、木衛三和木衛四,科學家正等著對太陽系最大衛星展開進一步調查。

▲ 木衛三表面。(Source:NASA

木衛二

木衛二歐羅巴(Europa)同樣頗負盛名,雖然木星衛星群排名僅第四,但它有水─冰地殼及最光滑的表面,可能蘊藏深達 100 公里的地下海洋,且有證據指出大量水隨著羽狀物從地表噴向外太空。

由於海洋深處或許和地球一樣有海底火山、海底噴泉,這些地方生態系統豐富且多樣,有很大機率有外星微生物,木衛二同樣正在等待木星冰月探測器(JUICE)進一步探測。

▲ 木衛二地表想像圖。(Source:NASA

土衛六

土衛六泰坦(Titan)是太陽系僅次木衛三的第二大衛星,擁有全太陽系最厚的大氣層,會形成雲還會下雨跟下雪(烴雨、烴雪),且地質作用過程與地球非常相似,赤道處多沙丘、中緯度地區有平原、兩極有迷宮般高原和大量湖泊,高度懷疑有生命體存在。

這顆衛星太迷人,以至於 NASA 決定派出蜻蜓號(Dragonfly)無人飛行器單獨前往泰坦一探究竟,雖然地表溫度為 -180℃,但豐富化學物質若孕育生命,將與地球生物本質不太一樣,科學家相當好奇。

▲ 泰坦地表想像圖。(Source:NASA

火衛一

火衛一福波斯(Phobos)是火星 2 顆衛星之一,由於非常小,有一說認為火衛一與火衛二其實是過去火星更大衛星的殘骸。無論前身為何,由於軌道週期短加上潮汐力作用,火衛一將在 4 千萬年內撞上火星表面或碎形成火星環。

▲ 火衛一看起來較樸實無華。(Source:NASA / JPL-Caltech / University of Arizona, Public domain, via Wikimedia Commons)

(首圖來源:NASA

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