加緊調查地獄行星,麻省理工學院領導私人資助的金星任務

作者 | 發布日期 2021 年 12 月 13 日 17:55 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


火星和金星都是地球左右鄰居,但前者因環境相對友善,至今已累積大量研究探測成果,相較之下金星因環境惡劣較少被關注。直到這陣子,科學界重新注意起金星孕育生命的可能性,除了未來 10 年即將派出的三大官方任務外,現在麻省理工學院團隊也推出由私人資金贊助的金星任務,將比 NASA 更注重外星生命的檢測。

與火星相比,金星在天體生物學中是相對被忽略的地球鄰居,科學界最後一次發射穿過金星大氣層的探測器已是 1980 年代的事情。事出必有因,實際上金星怎麼看都不適合已知生命存活,它的大氣層濃厚到令人窒息,表面溫度高達 462℃,還被一層高反射不透明的硫酸雲覆蓋著,雖然雲層中有機會存在小小的微生物,但天體生物學家都不敢直下結論。

2020 年,一個團隊在金星大氣中檢測到與活生物息息相關的化學物質:磷化氫(phosphine),振奮了那些相信金星有生命的科學家們,雖然事後有幾篇研究指出磷化氫是誤報,都不妨礙前者的熱情。

為了更了解金星面貌,NASA 與 ESA 已在今年宣布將派出 3 台金星探測器再度前往金星探勘,只不過兩者的主要任務都不是找尋生命跡象。

為此,麻省理工學院團隊現在推出了由私人資金贊助的金星生命探測器(Venus Life Finder,VLF),預計 2023 年,這艘重約 23 公斤的探測器將搭乘火箭實驗室的電子號火箭前往金星,之後會於 3 分鐘內穿越金星雲層,雖然金星雲層的硫酸濃度比地球上任何棲息地都還要強上兆倍,且大氣乾燥程度也比智利的阿塔卡瑪沙漠乾燥 50~100 倍,研究人員仍相信大氣中一定飄著比硫酸更有趣的東西。

▲ 金星生命探測器。(Source:麻省理工學院

根據團隊的實驗報告,推測金星生命能以獨特方式生存在硫酸液滴中,它們可以活在耐酸囊泡內,也可以透過生產氨來中和硫酸,從而將 pH 值降低至地球嗜酸微生物能承受的程度。又或者,金星雲層微生物已經演化到可於如此險峻的條件下生活,與地球任何生命都不同。

而無論 2023 年的金星生命探測器任務發現什麼,團隊的下一個任務已計畫好在 2026 年前往金星,該探測器更大,且希望停留雲層的時間能更長以進行更多實驗,甚至團隊想試著把金星大氣的樣本帶回地球。

(首圖來源:麻省理工學院

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