為延長使用年限,航海家探測器部分系統將進入斷電階段

作者 | 發布日期 2022 年 06 月 22 日 12:50 | 分類 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


45 年前,NASA 把握行星對齊之際發射了航海家探測器,讓它們藉行星重力助推提升飛行速度,如今 2 艘航海家探測器都已離開太陽系進入星際空間。但這趟冒險旅程終將結束,NASA 正計劃今年關閉航海家探測器部分系統,以盡可能延長探測器剩餘能量的使用年限。

大約 60 年前,加州理工學院一名博士生 Gary Flandro 注意到太陽系 4 顆巨行星:木星、土星、天王星、海王星軌道正慢慢接近對其,像珍珠一樣和地球串在一條項鍊上,這種對齊每 176 年只會發生一次。

而當時正是美國太空探索起飛期,科學家計算出如果在 1970 年代中期發射太空飛行器,將能利用這個千載難逢的機會,在飛越每個巨行星時藉行星重力助推大幅提升飛行速度。

於是航海家探測器計畫因此誕生了。1977 年夏天,發射時間經過精密計算的航海家 2 號與航海家 1 號相繼出發,前者於 1981 年透過土星重力加速飛往天王星和海王星,成為第一艘造訪天王星(1986 年)和海王星(1989 年)的太空飛行器,並於 2018 年 11 月穿越太陽圈,成為第 2 個離開太陽系的人造物體。

後者則於 1981 年飛越土星南極下方後離開黃道,轉往蛇夫座方向前進至今,2012 年 NASA 宣布航海家 1 號飛出太陽系邊界日球層頂(Heliopause),成為首個離開太陽系的人造物體,也是目前距離地球最遙遠的人造探測器,這些紀錄大概未來幾十年都不會被打破。

然而航海家探測器當初只是一個小小的 4 年計畫,若不是 NASA 工程師某種程度上偷偷設計能承受更嚴酷考驗的飛行器,或許它們如今早已失靈,更別提壽命延長 10 倍,至今還在持續傳回數據。

不過這趟意義非凡的冒險旅程也準備告一段落了。上個月,NASA 發現航海家 1 號開始發回無意義的遙測數據,隨著飛船能量供應減少,NASA 今年不得不決定哪些系統該關閉、好讓更重要的儀器繼續運作至目標 2030 年。

屆時,航海家探測器可能會完全失去與地球通訊的能力。目前以光速傳播的單向無線電訊號需要近 22 小時才能抵達航海家 1 號,送到航海者號 2 號則需 18 小時多,與地球的唯一聯繫是 NASA 深空網路。

(首圖為航海家 1 號,來源:NASA

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