Ambri 液態金屬電池 C 輪募資 10.56 億,曾差點錯失比爾蓋茲投資

作者 | 發布日期 2014 年 05 月 09 日 9:40 | 分類 能源科技 , 電池
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《科技新報》報導,著名投資銀行桑福德伯恩斯坦(Sanford Bernstein)認為,能源業將進入已太陽能與能源儲存為主流的時代,許多不適合電動車產業,因而被電動車市場淘汰的電池技術,卻可能適用於能源儲存,而有一番新局面。




的確,隨著太陽能的發展而興起的電網能源儲存需求,讓許多老電池技術都重新回到台面,其中包括早在 1960 年代就曾經出現多種不同技術的液態金屬電池,過去液態金屬電池因為不能晃動,無法使用於行動裝置或電動車,很快歸於沉寂,但是隨著電網能源儲存需求浮現,可說柳暗花明又一村。

2006 年,麻省理工學院(MIT)內部由材料化學教授唐納‧撒鐸威(Donald Sadoway)研究重啟新的液態金屬電池發展,研究團隊日後創業為能源儲存公司 Ambri,Ambri 發展液態金屬電池的靈感來自於煉鋁業,煉鋁業以霍伯法(Hoope’s process)精煉鋁,煉鋁槽內,較重的銅鋁合金與其他雜質沉在最底層,而比重較輕的純鋁會浮在最上層,中間有一層熔融的金屬鹽層,當煉鋁槽通以大量電流,中層的鋁離子接收電子之後,成為鋁而浮到上層,下層粗鋁礦之中的鋁則會損失電子,成為鋁離子,浮到中層來補充,只留下雜質。

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如此一來,可不斷將鋁精化到上層,最從上層取走純鋁,就達成了精煉鋁的步驟,Ambri 認為,若從另一個觀點看,霍伯法煉鋁槽,可以說就是一個液態金屬電池,只不過是只充電不放電,霍伯法煉鋁需要耗用大量電力,相當於是液態金屬電池可承受極大電流,同樣的原理應該可以應用在電網規模的能源儲存用途上。於是,開始了液態金屬電池的研究。

這個團隊從 MIT 育成獨立創業後,得到許多投資人的資助,其中之一就是全球首富比爾蓋茲,然而,團隊透露,當初差點意外回絕了比爾蓋茲的投資,原來比爾蓋茲是 Ambri 共同創辦人唐納‧撒鐸威線上課程的愛好者,當他知道 Ambri 成立,就親自打電話給唐納‧撒鐸威,表示有意投資,沒想到唐納‧撒鐸威壓根不相信電話的那頭會是比爾蓋茲,以為是惡作劇電話或詐騙,給了比爾蓋茲一頓排頭,差點投資就飛了,幸好比爾蓋茲不以為意,最後在 2012 年,總額 1,200 萬美元的 B 輪募資中,投資 400 萬美元。

鋰電池等內有有固相與液相介面的電池,使用久了之後,往往會出現枝狀結晶,使壽命減短,或有引起短路起火的可能性,液態金屬電池內部結構完全為液態,因此排除這個問題,此外,由於內部原本就在攝氏 500 度高溫下運作,充放電時溫度增加對效能影響很少,這些特性都有利於電網能源儲存應用。但液態金屬電池的高溫也有其安全顧慮,此外,內部只靠比重不同區分內部三層液體,一但受到晃動,上下層混合,就會發生嚴重短路,雖然作為電網能源儲存的固定設施則可避免晃動問題,但是在有地震的區域就不適合使用。

作為電網儲能用途,液態金屬電池最大的敵手是抽蓄水力發電,儘管抽送的過程與再發電過程都會有所損耗:管線的摩擦力約會造成 6% 損耗,而再發電時,渦輪的效能損耗約 18%,因此抽蓄到在發電的過程總共會損失 24% 能源,但抽蓄水力發電目前仍是最便宜、儲量最大的儲能方式,每度電的儲存成本為 1.5 美分到 9.5 美分不等。

其次是壓縮空氣儲能(Compressed Air Energy Storage;CAES),或稱為風穴儲能,損耗約為 25%,儲能成本視地質而異,可以低到每度電 6.4 美分。

不過抽蓄水力發電需要建水壩,對生態產生很大破壞,而且也不是隨處都有適合建水壩的地形,風穴也一樣受到地理因素影響,因此,目前另一主流能源儲存的方式是鋰電池等電池技術,用於電網等級儲能,以 AES 公司的產品來說,成本約在每度電 1,000 美元。

而特斯拉(Tesla)建造「Gigafactory」則是希望以規模量產降低生產成本,產業界預期特斯拉可能計畫要讓鋰電池成本降到每度電 500 美元以下。而這也是 Ambri 目前所希望達到的目標,只要做到每度電 500 美元以下,Ambri 就有機會與各種電池技術競爭。

Ambri 近來逐漸邁向商業量產,美國紐約州州長安德魯‧庫默(Andrew Mark Cuomo)於 2014 年 3 月宣布將投注 140 萬美元,挹注 6 家新創企業,發展電池與能源儲存技術,協助他們發展原型技術示範,以取得民間投資,其中Ambri得到 25 萬美元;2014 年 4 月底,Ambri 進行 C 輪募資,又募得 3,500 萬美元,合約新台幣 10.56 億元,投資者包括新投資的 KLP Enterprises、瑞士保險公司 Building Insurance Bern 等等,也包括既有的投資者,包括比爾蓋茲、Khosla Ventures、法國道達爾(Total)集團都再度出資。

有了這筆資金,Ambri 計畫在 2015 到 2016 年開始正式量產產品,Ambri 認為如夏威夷目前因為缺乏能源儲存,有 30% 的風能棄置不用,這將會是相當有潛力的市場。

 

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