NASA 要打造潛水艇,探測土星衛星泰坦的甲烷海

作者 | 發布日期 2015 年 02 月 19 日 12:00 | 分類 天文 , 尖端科技
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現代科幻小說的鼻祖,19 世紀的法國大文豪凡爾納(Jules Verne),以上天下海的冒險故事,不僅擄獲當時的讀者,還被改編為無數影視作品,包括《海底兩萬哩》、《登月探險》、《地心歷險》、《神秘島》、《環遊世界八十天》等,不過,即使是想像力穿梭太空到深海的凡爾納,大概也沒想到,後世竟然會計劃要在外太空進行深海探險。



2015 年 2 月,美國航太總署(NASA)發表一部影片,以動畫呈現這個想像的太空深海探險,探險的目的地位於土星的第六顆衛星──泰坦,泰坦衛星的大氣層內有濃厚的甲烷,也就是天然氣的主成分,甲烷在地球的大氣中是氣體,但在泰坦星上,由於距離太陽遙遠,溫度極低,使得甲烷凝結成液態,因而在泰坦星上形成了廣大的甲烷海洋,其中,最大的一片甲烷海洋,以希臘神話中的海怪命名為海怪洋(Kraken Mare),這也是 NASA 計劃進行深海探險的地方。

在冷的連天然氣都冷凝成海洋的地方,當然不可能派人前往,這個計畫打算使用的是無人潛水艇,無人潛水艇將會在下潛到海怪洋海底探索,並偵測海怪洋的化學成分,尋找任何可能的生物;除此之外,也會在海面上研究泰坦的氣候、潮汐、海岸線與潮間帶等。

潛水艇不易裝進目前許多太空任務用來發射酬載的火箭前端錐形艙,不過可放進發展中的大氣層與外太空兩用貨機的貨艙,屆時,兩用貨機可能飛到泰坦星,在海怪洋的海面上降落,釋出潛水艇,或是在上空拋下潛水艇,讓潛水艇用降落傘降落在海面上。

現有的技術能支持這個大膽的太空冒險計畫嗎?不用太擔心,這個計畫目前在草案階段,預計太空無人潛水艇要到 2047 年才會真正「下水」,以人類科技進步之快,到時應該游刃有餘。

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