比爾蓋茲的善心連結,讓恐龍研究幫助全球營養不良孩童

作者 | 發布日期 2015 年 03 月 17 日 7:40 | 分類 科技趣聞 , 醫療科技
Dino 0309

全球科學博物館裡的恐龍區總是擠滿小孩,所以說恐龍研究造福兒童,這點大概多數人都會同意,不過,當世界首富比爾蓋茲這麼說的時候,他的意思可不只是這樣,比爾蓋茲認為:恐龍研究不只滿足小朋友的心靈,更真的造福了許多第三世界營養不良兒童的身體。



第三世界小朋友的身體跟幾億年前的「死龍骨頭」到底有什麼關聯,恐龍化石又不能吃,跟營養不良又有什麼關係?

這一切都要從比爾蓋茲的好友,微軟前技術長、智財創投( Intellectual Ventures)共同創辦人暨執行長,同時也是無可救藥恐龍迷的內森‧米弗(Nathan Myhrvold)說起。內森攻讀數學、地理與太空物理學,除了商界成就以外,同時也是得過獎的野生動物攝影師,更是研究古生物學的專家,研究成果登上《科學》(Science)、《自然》(Nature)、《古生物學》(Paleobiology)等各大期刊,曾親自挖掘出許多恐龍化石。

在恐龍研究中,最困難的研究項目之一,是研究各種恐龍的成長曲線,由於許多種類的恐龍化石並不多,可能全球同種恐龍出土化石只有 30 具,甚至許多具並不完整,因此恐龍學界只能推導出數學歸納方程式,來推測恐龍的成長曲線。

內森在研究恐龍成長曲線時,發現過去恐龍學界在歸納方程式時,在有些地方犯了邏輯錯誤,導致計算上有重大落差,他改正過去計算方式的同時,也把研究結果寄給了好友比爾蓋茲,沒想到蓋茲看到後,回覆內容竟然跟恐龍無關,他問內森:如果恐龍成長曲線會算錯,那兒童成長曲線是否也會算錯,內森的更正,能不能應用到兒童成長曲線上?

第三世界國家兒童的成長曲線也與恐龍成長曲線一樣有許多資料上的障礙,許多第三世界兒童不像歐美先進國家一樣有完整的身長、體重測量資料,而基因差異也會影響判斷,一個孩子身高較矮,到底是他營養不良導致發育不良?還是只是他生在本來就比較矮小的家族或族群?或是他只是發育期較晚?若過去歸納的兒童成長曲線,就像恐龍一樣,有基本錯誤,那可能會導致大量兒童營養不良卻未被發現,這是長年關注第三世界兒童的比爾蓋茲相當憂心的問題。

於是內森著手將他研究恐龍的所得,應用在兒童之上,修正了過去的許多錯誤。應用過去的錯誤計算方式,許多研究者得到兒童生長遲緩與國家 GDP 完全無關的結論,這顯然違背常識,但經過內森修正後,結果發現兒童生長遲緩與 GDP 有相當強的正相關。比爾蓋茲認為,如同這樣的例子,應用許多不同領域的科學進展,可用來解決全球人類的健康問題。

比爾蓋茲最後說,打從恐龍發現以來,小朋友們就熱愛牠們;如今,透過內森的研究,恐龍也回報了全球的小朋友。這種說法實在有點童話氣息,或許,即使是世界首富,也還是童心未泯呢。

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