光帆太空船軟體故障無回應,沉默 8 天終恢復通訊

作者 | 發布日期 2015 年 06 月 04 日 14:00 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

以現行的火箭技術,要探索更深遠的外太空,所需的燃料量將非常可觀,於是,科學家有了「光帆」(LightSail)的想法。2015 年 5 月 20 日,非營利組織行星協會(The Planetary Society)讓光帆微太空船「搭便車」搭上火箭發射到太空中測試,希望能將這種新的推進方式實用化,不料 22 日就因軟體故障音訊全無,幸好在沉默 8 天之後,31 日終於恢復通訊,可以進行下一步的測試。



光帆的原理是利用光照在物體表面上會產生微小的「光壓」,在地面上,這個力道小到可完全忽略,但在太空中沒有地面的摩擦力,任何微小的推力,都能夠讓物體不斷加速,若是能張開一面巨大的薄膜捕捉光線,就可以像帆船利用風能前進一般,在太空中利用光來推動前進,這樣一來,就能省去得運上大量燃料到太空中的困擾。

這次光帆微太空船所搭上的 Atlas 5 火箭,主要任務是發射美國空軍由波音所打造的的 X-37B 無人太空飛機,自美國佛羅里達州卡納維爾角基地發射,而光帆本身由行星協會與美國航太總署(NASA)贊助,發射任務總耗資 430 萬美元,這次光帆微太空船主要測試軟硬體通訊、控制,以及光帆展開的機制,由於發射的高度不夠高,仍有大氣阻力,光帆展開後也無法「乘光航行」,這部分將在 2016 年第二次發射任務才測試。

 

研判是宇宙射線幫忙「重開機」

在 2015 年 5 月初,行星協會執行長比爾‧奈(Bill Nye)在宣傳影片中曾經開玩笑說「在外太空可沒人能去按重開機鈕」,不料玩笑果然不能亂開, 20 日順利發射升空後,才到 22 日,光帆微太空船就因為其以 Linux 為基礎的飛航軟體有程式漏洞,產生無用資訊塞爆了記憶體而當機,導致通訊失聯,從地面控制中心發射重開機訊號都無效,這下可真的發生了沒人可以去手動重開機的困境。

不過,宇宙可能可以幫這個忙,因為外太空中的宇宙射線有許多帶電粒子,若幸運的擊中微太空船的某些電路,可能會自動重開機。經過 8 天的沉默,在地面的相關人員無計可施,只能等待;幸好,看來宇宙似乎真的幫了這個忙,5 月 31 日,微太空船又恢復傳送訊號了,估計可能是在 5 月 30 日自動重開機。比爾‧奈高興的說:「它活過來了!」

現在地面控制人員一邊避免再度當機,一邊打算上傳修補檔案以解決問題,同時考量盡快進行主要目標:測試展開 344 平方英呎的超薄反射性聚酯薄膜(Mylar)光帆。

希望這回的修補檔案能夠解決問題,讓光帆能夠順利測試,使人類前往深遠太空探索的夢想能更進一步囉。

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