茲卡病毒大爆發,會是 Oxitec 基改蚊子搞出來的人禍?

作者 | 發布日期 2016 年 02 月 02 日 9:25 | 分類 醫療科技 follow us in feedly

巴西可說屋漏偏逢連夜雨,原物料大跌造成巴西經濟開倒車、貨幣大貶,2015 年底還遭逢重大礦災,2016 年一開年,又傳出茲卡病毒大爆發,已經造成數千名新生兒小腦症,病毒蔓延至 23 國,如今世界衛生組織(WHO)對茲卡病毒極為憂心,認為 2016 年的聖嬰現象將加劇茲卡病毒散播,WHO 於 2016 年 2 月 1 日召開緊急會議,研議是否宣布茲卡病毒為全球危機。由於茲卡病毒無藥可醫,疫苗研發可能長達 10 年緩不濟急,於是,對抗茲卡病毒的希望,就落在基改消滅蚊子的生技公司牛科(Oxitec)身上,不過,卻有部分懷疑聲浪,認為 Oxitec 可能是始作俑者。



Oxitec 是牛津大學研究團隊獨立創業而成的新創事業,成立於 2002 年,其主要產品是針對埃及斑蚊的改造基因 OX513A,埃及斑蚊在台灣耳熟能詳,因為牠正是登革熱的病媒蚊之一,除此之外,也是傳染屈公病以及此次茲卡病毒的媒介。Oxitec 基改的目標,是讓基改蚊子雖然可以正常交配生育,但後代卻會在能繁殖之前短命而死,於是與這些基改蚊子交配產下後代的正常蚊子也就跟著「絕子絕孫」,根據這樣的原理,只要持續釋放 Oxitec 的基改蚊子到環境中,野生蚊子數量就會越來越少。

Oxitec 曾經在大開曼島、巴西、馬來西亞、印度與巴拿馬測試釋放過基改蚊子,果然一如預期,讓釋放區域當地蚊子數量大減 90%,2014 年 4 月時,Oxitec 在巴西取得技術核准 OX513A 基改蚊子商業使用,2014 年 7 月在巴西建立工廠,並計劃除了蚊子以外,也要在美國與巴西測試基改地中海果實蠅以減少病蟲害。2015 年 8 月,Oxitec 獲 Intrexon 以 1.6 億美元購併。

然而,懷疑論者認為,正是因為 Oxitec 在 2012 年於巴西釋放過基改蚊子,質疑基改蚊子在野外與天然的蚊子混種過程中可能造成意外效應,才引發茲卡病毒大爆發。面對這項指控,Oxitec 則斬釘截鐵的表示絕非事實。

事實上,Oxitec 正應巴西政府請求,計劃擴大產能,協助茲卡病毒高發生率的地區撲滅病媒蚊,以降低疾病傳染速度;Oxitec 也強調,以基改蚊子消滅蚊蟲的辦法,比起諸如噴灑殺蟲劑等方式更有效,也更環保,基改蚊子只會消滅埃及斑蚊,連其他蚊子都可保留,不像殺蟲劑會通殺所有昆蟲。

 

用基改蚊子對抗病毒恐為唯一解方

Oxitec 也舉出先前預防登革熱的豐功偉業,指出在 2014 年底到 2015 年初的登革熱季,巴西皮拉西卡巴市的艾爾朵拉多區原本是登革熱最密集發生的一區,有 133 例感染病例,但該年施放基改蚊子之後,2015年底到 2016 年初,只有發生 1 例,可見基改蚊子對防治蚊蟲傳播的疾病有顯著功效。

但懷疑論者並不接受 Oxitec 的說詞,並一口咬定 Oxitec「造成」茲卡病毒擴散,還反而從中獲利,為此氣憤不已。非營利基因科技觀察機構 Genewatch 的 海倫華勒斯(Helen Wallace)博士則表示,基改蚊子這種實驗性作法有可能造成的損害大於利益。

但也有學界人士力挺 Oxitec,表示要對抗無藥可醫也沒有疫苗的病毒,以基改蚊子消滅蚊蟲很可能是人類手上的關鍵手段之一,若有任何值得討論的,應該是討論要不要更加擴大使用。而巴西各級政府也寄望 Oxitec 的技術能盡快遏止茲卡病毒,以免造成更多小頭症悲劇。感染茲卡病毒大多沒有嚴重症狀,甚至可能根本沒有察覺病癥,許多孕婦直到生下小頭症嬰兒才曉得自己感染過茲卡病毒。

巴西身為核心疫區國家,旅行團與遊客退避三舍,郵輪公司讓孕婦旅客更改行程,巴西運動員也急忙噴上驅蚊劑以免染上茲卡病毒,影響 6 個月後里約熱內盧奧運成績。巴西正受到經濟衰退與弊案纏身,茲卡病毒傳染爆發來攪局,只能說禍不單行,也怪不得急於想藉助 Oxitec 的力量了;至於 Oxitec 的基改蚊子,到底是人類救星,還是根本就是始作俑者,在巴西大量「臨床試驗」下,相信很快會有確定的答案。

(首圖來源:達志影像) 

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