科學家在恐龍近親找到胎生證據

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 05 日 12:00 | 分類 生物科技 follow us in feedly

2008 年科學家在中國雲南省羅平縣發現了距今 245 萬年前(三疊紀中期)的海洋爬蟲類──恐頭龍的化石,這種動物屬於主龍形下綱,在分支上是恐龍的近親,也是現今恐龍和鳥類的遠祖。不過最驚人的地方在於,最近科學家竟然在這塊化石中找到胎生的證據!



胎生已經在脊椎動物獨立演化多年,比如哺乳類、蜥蜴甚至蛇類都出現胎生的繁殖模式,然而目前已知的所有主龍形下綱的動物都是卵生,以至於讓科學家懷疑是否有什麼因素阻止了胎生。然而這隻身長約 3 至 4 公尺長、光頸部就長達 1.7 公尺的恐頭龍卻被發現帶有胚胎。

胚胎約半公尺長,位於大隻恐頭龍的肋骨內。一開始研究者並沒有高興過頭,排除這只是大恐龍最後一頓豐盛大餐的可能性,由於軟體組織無法保存下來,因此難以分辨這隻小動物究竟是胎兒還是被吃進去的獵物。一般來說,動物通常都會先從獵物的頭部開始吞食,然而經過調查卻發現情況正好相反。如果是蛋裡的胚胎呢?可能性也不高,因為其他的主龍形下綱在胚胎發育極早期就下蛋了,但這個胚胎已發育得很好,研究者也沒有在體內找到蛋殼的存在。

如果懷孕的情況屬實,這項發現必定會引起軒然大波,畢竟時至今日,大部分的爬蟲類,包括全部的鳥類全都是下蛋。單就恐頭龍的例子而言,胎生明顯具有演化上的優勢,畢竟要叫一隻頸部那麼長的生物,像烏龜一樣特地爬到陸地上生蛋是很危險的,若是直接在海底下蛋又不妥,因為爬蟲類的胚胎需要透過蛋殼呼吸氧氣,相比之下,胎生有更好的適應力。

這項發現不只證明恐龍的遠親會胎生,還證明了不同的繁殖模式也會影響子代性別。比如現存的爬蟲類,如鱷魚,就是利用巢內的溫度決定性別。而科學家們推測恐頭龍就像哺乳類和鳥類一樣,是利用性染色體決定子代的性別。有了胎生以及基因決定性別的兩大優勢,對於生活在水中的恐頭龍來說似乎是必要的。

有了這次的先例,相信會有更多關於恐龍胎生的證據浮現,就讓我們期待科學家們再否能在化石堆裡挖掘出更驚人的真相吧。

(首圖來源:By Jun Liu, Chris L. Organ, Michael J. Benton, Matthew C. Brandley & Jonathan C. Aitchison [CC BY 4.0], via Wikimedia Commons) 

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