左撇子在媽媽肚子裡就決定了

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 12 日 12:00 | 分類 生物科技 follow us in feedly

「左撇子」因為佔所有人口的比例較少,所以天生就比較特別(註 1),甚至有左撇子比較聰明、反應較敏捷的說法(註 2)。不過較能確定的是,在球場上左撇子球員常因對手的不適應而有先天優勢。究竟是什麼因素決定慣用左手或右手呢?有些人認為是後天學習造成的,遺傳學家則嘗試找出有哪些 DNA 差異會造成此現象,然而真正的決定性因素目前仍眾說紛紜。



最新的研究顯示,在「胎兒」發育的過程中,胚胎脊椎區域的「基因表現」已經呈現出左、右的不對稱性,有些基因在左側的表現較高,有些則在右側表現較高。因此決定胎兒出生後會慣用左手或右手的主要因素可能是脊椎神經,而不是大腦。該研究由德國、荷蘭及南非的神經科學家聯手完成,研究成果已經刊登於今年 2 月的《e-生命》期刊(eLife)上。

研究人員一共針對 5 個必須墮胎的胎兒進行此項研究,試驗前要先經由研究倫理委員會審核通過(註 3),而胎兒的母親也必需事先了解試驗的目的並簽署同意書。墮胎前,研究人員會先以超音波檢查胎兒的慣用手,之後由犧牲的胎兒採取脊椎樣品,並分析左右兩側的脊椎基因表現有何差異。結果發現,在所有分析的基因中有 3.29%(1,690 個基因)的表現呈左右不對稱性。

手部運動的指令是由大腦發出,經由運動神經通過脊椎神經最後傳達到手部肌肉。大多數神經科學家認為,慣用右手或左手,主要是大腦左右半球的基因表現差異所致。但是早在 1980 年代,科學家以超音波影像研究胎兒的行為時就發現,8 週大的胎兒已顯現出慣用右手或左手的行為了;到了 13 週大時,胎兒會有偏好吸吮右手或左手大拇指的習慣。胚胎發育初期,腦部運動神經尚未連接至脊椎神經,此時胎兒左右手的偏好行為卻已經發生了!因此研究團隊推測:慣用手的形成原因可能來自胚胎發育初期,脊椎左右兩側基因表現的不對稱性所致,而非大腦;且待運動神經與脊椎神經的連結形成後,原本已存在的脊椎神經不對稱性,還會進一步促成大腦運動神經的左右不對稱性。

註 1:左撇子約佔總人口的 10%,亞洲更少,只約 7%~8% 的人是左撇子。
註 2:在古代,左撇子會被排擠。19 世紀的科學家、醫生都認為慣用左手是退化現象,家長會糾正孩子使用左手的習慣。
註 3:審理本次研究的研究倫理委員會要求,基於人道考量,該研究最多僅能包含 6 個胎兒。

(首圖來源:NHGRI

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