藥廠開發抗癌新藥時,太少考慮兒童癌症病患了

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 27 日 11:29 | 分類 生物科技 , 醫療科技 follow us in feedly

凱莉(Grace Kelly)是一個嬌小的英國小女孩,2014 年 10 月,就在她剛上幼稚園沒多久的一天夜裡,她因為腹部非常疼痛而從睡夢中醒來,凱莉的父母決定帶她去醫院急診。起先醫生還以為凱莉得了盲腸炎,然而實際的情形卻遠比這更嚴重。



癌症病童凱莉的不幸遭遇

一個星期後,電腦斷層掃描的結果顯示,凱莉的腎臟上面竟然長了腫瘤。醫師立即決定進行腫瘤組織切片的病理檢驗,但是在這過程中,凱莉的病情惡化相當快速,小小年紀得要承受極度的痛苦。檢驗的結果顯示,凱莉得到一種相當惡性的腫瘤「類橫紋肌細胞瘤」。此時醫師已經束手無策,只能給她止痛藥緩解她的痛苦。隔天,凱莉就在母親懷裡停止了心跳、呼吸離開了人世,那年她僅 4 歲。

類橫紋肌細胞瘤為一罕見的兒童癌症。由於相當惡性目前治療效果不佳,根據研究統計,該類疾病在手術、放射及化學治療後,平均約於一年內復發,且復發後往往令醫師束手無策,導致患者死亡。

凱莉的母親珍妮佛(Jennifer)認為現行的法令應該要有所修正,以允許更多新藥試驗得以在病童身上進行。珍妮佛說:「不是應該要有一些有效的治療方式來對抗凱莉得的癌症嗎?可是當檢驗報告出來時,醫生卻告訴我們這種癌症無藥可救!」若現行的法規不改革,類似的悲劇還會一再重演。珍妮佛說:「他們根本不重視孩子的生命!

藥廠疏於開發兒童癌症新藥的原因

在英國,癌症是兒童死亡的主要原因之一。每年有將近 4,000 名兒童罹患癌症,相當於每 500 位兒童在 15 歲以前會罹癌,但是醫藥界普遍未重視此狀況。

藥廠開發抗癌新藥時會忽略兒童病患的一項重要因素,是因為兒童對藥物副作用的耐受力可能較差,藥物試驗可能進一步危害他們的生命健康。此外,相對於成人癌症患者,兒童癌症病患仍屬少數,若市場不夠大,藥廠會認為無利可圖,因此有人建議,政府應該擬定獎勵政策,以提供藥廠研發兒童癌症新藥之誘因。

學者呼籲放寬試驗年齡限制

根據統計,歐盟從 2012 年至今所核准使用的抗癌新藥中有 62% 的藥物,並未於未成年的兒童及青少年身上進行測試,癌症生物學家則建議應設法在兒童癌症病患身上測試新藥的療效;他們也呼籲原本只能於成人病患測試的臨床試驗應該放寬年齡限制,包含青少年病患。

英國癌症研究院(Institute of Cancer Research)的沃克曼教授(Prof Paul Workman)指出,雖然成人癌症病患可使用的抗癌新藥愈來愈多了,但是兒童癌症病患卻未獲得相同的待遇。因此他建議現行法規應該適當調整,使不幸罹患罕見、末期癌症的病童,有最高的可能性接受最新穎藥物的治療。

兒童癌症專家徹斯勒教授(Prof Louis Chesler)則指出,雖然近年來癌症的治療已有長足的進步,更多新藥也正在研發,但是仍然有很大的改善空間。他質疑:有什麼理由,癌症的臨床試驗非要 18 歲以上的病患才能參加呢?為什麼 12 歲或 16 歲的病患不能參加呢?他接著說:「我知道要改變現況是一項艱鉅的挑戰,也許政府提供相當的誘因將是促使藥廠有所改變的動力。」

(首圖來源:shutterstock) 

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