TRAPPIST-1 高齡 98 億歲,成探索系外生命最佳星選

作者 | 發布日期 2017 年 08 月 14 日 17:46 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

有機會發現系外生命的候選人:TRAPPIST-1 地外行星系統,最新研究指出它的年齡可能高達 98 億歲,比 45 億歲的太陽系多了一倍有餘。也就是說,這個系統很可能在宇宙大爆炸後 40 億年便成形,擁有更長的時間可以發展出生命。



已知宇宙年齡為 138 億歲,地球 45 億歲,而來自加利福尼亞大學聖地牙哥分校的天文學家 Adam Burgasser 與 NASA 科學家 Eric Mamajek,在計算了 TRAPPIST-1 於軌道上以多快的速度繞著銀河中心運行、大氣組成的化學成分、觀察期間出現多少次閃焰耀斑( flares)後發現,TRAPPIST-1 的年齡可能落在 5.4~98 億歲間。該研究將發表在《天體物理學雜誌》。

TRAPPIST-1 於 1999 年被發現,是顆表面溫度極低的超冷紅矮星。2015 年,來自比利時列日大學天文物理與地球物理研究所天文學家米夏埃爾·吉隆(Michaël Gillon)的團隊,使用位於智利拉西拉天文台的 TRAPPIST 望遠鏡觀測到 3 顆體積與地球相當的系外行星環繞著 TRAPPIST-1,命名為 TRAPPIST-1b、TRAPPIST-1c、TRAPPIST-1d。

到了 2017 年 2 月,天文學家再度宣布利用 Spitzer 史匹哲太空望遠鏡發現了 4 顆新行星 TRAPPIST-1e、TRAPPIST-1f、TRAPPIST-1g、TRAPPIST-1h,因此目前共 7 顆行星圍繞著 TRAPPIST-1,是已知行星系統中擁有最多類地行星者,且有 3 顆位處適居帶。

太陽系外星球年齡的大小,對生命是否存在具很大的參考意義,因年輕恆星會頻繁釋放高能量輻射(閃焰)衝擊周圍行星,使行星表面變形、不利生命形成。而高齡的 TRAPPIST-1 系統,便意味著旗下 3 顆處於適居帶的行星有更多機會存在生命;此外,年紀大的行星,軌道運轉也較穩定。

不過,科學家也強調,這些高齡行星雖然從數十億年間的高能量輻射中倖存下來,其表面水氣和大氣卻可能慘遭蹂躪,如同太陽系的火星一樣被高能量輻射蒸發得一乾二淨。

但也不用灰心,比起在質量和分類上和太陽最類似的恆星天倉五(Tau Ceti)系統,TRAPPIST-1 能帶來的好消息或許更多。TRAPPIST-1 的行星密度比地球密度還低,這代表星球上或許會產生稠密大氣並成為防護罩,抵禦外來輻射攻擊。科學家也認為,在TRAPPIST-1 系統發現生命的機率大於天倉五系統。

究竟 TRAPPIST-1 系統上的外星生命有沒有機會存在、並且被人類探測到?年紀大了地球 1 倍的星球上會存在更高等的生命體嗎?即將在 2018 年發射升空的韋伯太空望遠鏡將會帶領天文學家一探究竟。

(首圖來源:NASA

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