太陽系內最怪誕現象之一,成對小行星具有彗星特徵

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 26 日 12:00 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

科學家首次發現同時具備雙小行星系統和帶彗星尾巴特徵的天體!小行星帶中許多小行星,有些會帶著彗星尾巴、有些也會成雙成對,但同時具備這兩種特徵的天體卻是科學家首次發現,這種奇怪現象將讓彗星和小行星之間的區別變得越來越模糊。



小行星「2006 VW139」(也稱 300163)最早於 2006 年 11 月被太空監視計劃(Spacewatch)發現,之後泛星計劃(Pan-STARRS)於 2011 年 11 月發現其有彗星狀特徵,經過一系列觀察,同時給出了「288 P」的彗星名稱。2016 年 9 月,「2006 VW139 / 288P」繞行太陽的橢圓軌道雖然還不到近日點,但和地球的距離(約 2 億公里)已經近到足夠讓 NASA 哈伯太空望遠鏡進行詳細觀察,這一看不得了,它不只是一對特別的小行星情侶,還同時帶有像彗星尾巴的特徵。

所謂彗星本質上是由冰構成的太陽系小天體(SSSB),與小行星的區別只在於彗星有包圍彗核的雲狀物,稱為彗髮,當彗星朝太陽接近時,彗核物質會熔解並昇華為氣體,這些氣體因未受引力拘束而擴散形成彗髮。至於受太陽風電漿和光壓作用,從彗髮剝離的氣體、塵埃、帶電粒子等稱為彗尾,通常呈線性延展。

如果彗星是冰山,那麼小行星就是山脈,多由岩石和金屬構成,除了 20 個較活躍的小行星(也稱為主帶彗星)會帶有彗星尾巴特徵,其他都不會「拖泥帶水」。

一般來說,雙小行星系統是由一大一小行星組成,但美國國家航空暨太空總署(NASA)指出,這對同名的小行星「2006 VW139 / 288P」運行軌道在小行星帶中,根據哈伯太空望遠鏡觀察,它們的質量與大小幾乎相同,雙方隔著 100 公里的距離互相圍繞運轉,是天文史上第一個同時歸類為「雙小行星」(binary asteroid)和「主帶彗星」(main-belt comet)的天體。

(Source:NASA

馬克斯·普朗克太陽系研究所科學家傑西卡·阿加瓦爾(Jessica Agarwal)解釋說,其尾巴形成是由於天體在靠近太陽的過程中,產生強烈的水冰昇華現象。此外,這對情侶剛在一起 5,000 年而已。

主帶彗星的起源和演變是人類了解整個太陽系形成與演化的關鍵因素之一,因為主帶彗星可幫助科學家回答為什麼有些行星(如地球)存在大量的水、另一些行星卻沒有。而「2006 VW139 / 288P」由於高偏心軌道特徵(意思是非常細長)和其他雙小行星的軌道差異很大、具有彗星活動、兩顆天體長得太像等,使它們在雙小行星系統中成為獨一無二的存在,未來將成為論文裡非常重要的角色。這篇研究已發表在《自然》期刊。

不過,小行星對科學家來說很難研究,因為這些太空岩石非常小且很黯淡,哈伯太空望遠鏡可以看到距離數十億光年外的星系,卻幾乎拿「2006 VW139 / 288P」這種天體沒轍,必須仰賴其他太空探測器,比如 NASA 的黎明號、歐洲太空總署(ESA)的羅塞塔號、NASA 的 Osiris-Rex 任務等,其中 Osiris-Rex 任務正在準備收集小行星樣本並返回地球。

(首圖來源:歐洲太空總署)