事隔 37 年,航海家 1 號備用推進器再度點火上道

作者 | 發布日期 2017 年 12 月 05 日 16:00 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

還記得人類史上第一個飛離太陽系的無人太空飛行器航海家 1 號(Voyager 1)嗎?1980 年,它的航道修正操作推進器曾短暫發出一點力氣使其得以順利探測木星、土星,之後便陷入沉睡。直到上月底,美國太空總署(NASA)嘗試重新喚醒這台老機器,航海家 1 號的使命再度延長了 3 年。



航海家 1 號可說是人類最寶貴的太空資產之一,從 1977 年 9 月 5 日發射至今還在正常運作並傳回數據。2013 年 9 月 12 日,NASA 官方證實航海家 1 號已飛出太陽系,進入寒冷黑暗的恆星際空間,成為離地球最遠的人造飛行器,也是第一個進入星際空間的人造物體。目前,它還在以每秒約 17.7 公里的速度行駛。

▲ 來看看航海家 1 號 40 年來的飛行軌道。

1980 年 11 月 8 日時,雷根剛剛當選美國總統,而航海家 1 號的航道修正操作(trajectory correction maneuver,TCM)推進器也剛以少量燃料完成校正任務,讓飛行器得以造訪外太陽系的 4 顆巨行星:木星、土星、天王星及海王星。事畢,航道修正操作推進器退隱二線,在宇宙中陷入數十年沉睡,這段期間以來,飛行器一直靠姿態控制推進器(attitude control thruster)來航向正確目標並與地球通訊。

但 2014 年起,姿態控制推進器開始退化,額外消耗太多能量,NASA 噴氣推進實驗室的工程師團隊開始發想替代方案,於是就將目光移向了休眠中的航道修正操作推進器。

隨著時代步伐加快,現代人已經是 3 年一代溝,何況是這台隔了將近 40 年的老前輩儀器噴氣。推進實驗室工程師克里斯‧瓊斯(Chris Jones)說,團隊挖出數十年的龐大數據、謹慎檢查用過時程式語言編寫的軟體,之後在 11 月 28 日決定用 10 毫秒時間「點火」,為推進器啟動加熱器。經過 1 天等待(訊號需要 19 小時 35 分鐘才能從航海家 1 號彈回地球),科學家證實飛行器做出正確回應,推進器成功點燃了!

預計明年 1 月,NASA 就會正式切換兩組推進器,將讓航海家 1 號的使用壽命再延長 2~3 年。只不過,這也只是讓姿態控制推進器休息的暫時性方案而已,啟動加熱器會消耗航海家 1 號有限的電力,一旦電力不足,團隊就會再切換回姿態控制推進器。

一切都是為了讓航海家 1 號多和我們連繫一段日子,終有一天,它再也不會向地球傳回數據,一路朝銀河系中心飄去;進入星際空間後,就需要將近 4 萬年時間才能抵達下一個行星系。

4 萬年之後,也許那時人類真的已經進入太空競備時代,我們可以搭著飛船離開太陽系,我們的旅遊規畫是前往 XX 星球而不是 XX 城市;也可能人類和恐龍一樣全體滅亡,而宇宙會有其他生命體成功到訪地球,知道太陽系曾經有個失落的宇宙種族叫做地球人。

(首圖來源:NASA

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