Oumuamua 披著外衣保護內核,小行星身分可能再顛覆

作者 | 發布日期 2017 年 12 月 19 日 17:17 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

有關太陽系第一位星際訪客 Oumuamua 的各種研究開始陸續釋出,英國貝爾法斯特女王大學最近發現,暴露在宇宙射線長達數十億年的 Oumuamua 可能於表面形成一層絕緣有機外殼,以至於科學家無法探測到其核心物質。現在看來,它有可能是一顆微行星或是變種的彗星。



Oumuamua 首度被發現時,天文學家根據其飛行速度和軌跡推論可能是顆星際彗星,但後續研究認為它沒有出現典型的彗星特徵,一週後國際天文學聯合會的旗下機構小行星中心(MPC)將它重新定義為星際小行星。

彗星和小行星的區別在於構成物質不同,彗星由冰、灰塵和一點岩石組成,太陽系中多數彗星形成於遠離太陽的古柏帶,在那裡,太陽的熱無法融化彗星的冰層,但當彗星軌道開始接近太陽時會被加熱,此時科學家可以觀察到典型的彗髮和彗尾特徵;小行星則是由岩石、灰塵和金屬製成,它們的軌道能比彗星還要接近太陽,但不會因此縮小。

然而,英國貝爾法斯特女王大學團隊最近透過光譜仔細檢測 Oumuamua 的表面數據時,又發現它的組成物質更像被富碳冰覆蓋的外太陽系小天體,只是結構因長時間暴露在高能宇宙射線下而改變。這項研究發表在《自然天文學》期刊。

如同天文學家在很古老的彗星身上所見,當宇宙輻射蒸發物體表層的富碳冰後,留下色調偏紅的有機殘餘物質,這正是天文學家在 Oumuamua 看到的形象,表面有厚約 50 公分的有機外殼,強大到足以保護內部冰冷的心臟避免被太陽蒸發,當它最靠近太陽時,承受高達攝氏 300℃ 的溫度也安然無事。

研究人員之一米歇爾‧班尼斯特(Michele Bannister)形容說,Oumuamua 就像一顆微行星(planetesimal),地殼被宇宙射線「烤」得很完美,如果再具體描述其尺寸和外型,長得就像倫敦的聖瑪莉艾克斯 30 號大樓。

▲ 聖瑪莉艾克斯 30 號大樓為左邊子彈頭那棟,是當地著名地標之一。(Source:聖瑪莉艾克斯 30 號大樓

當然,有一個重點是 Oumuamua 內部物質究竟是不是水冰,科學家目前無法保證(因為檢查不出來),我們可能永遠不會知道,但我們有機會研究下一位訪客。至少,Oumuamua 長得挺像太陽系的微行星,這代表太陽系與其他恆星系統或許有些親緣關係。

至於日前突破聽取計畫(Breakthrough Listen)懷疑 Oumuamua 可能是外星文明的人造探測器,第一階段花了 10 小時來監測其是否有發出無線電訊號,檢測結果當然是……沒有。

(首圖來源:歐洲南方天文台

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